El trastorno bipolar es un trastorno del estado de ánimo caracterizado por altibajos dramáticos, períodos de depresión que se alternan con manía o estado de ánimo extremadamente elevado.

El trastorno bipolar generalmente se desarrolla en la adolescencia o en la edad adulta temprana: la edad promedio de inicio es de 18 años, y entre 15 y 19 años es el período más común de inicio. Pero las primeras señales del trastorno a menudo se pasan por alto o se categorizan mal. Al principio, los síntomas bipolares se confunden comúnmente con TDAH, depresión, ansiedad, trastorno límite de la personalidad y, en sus manifestaciones más graves, como esquizofrenia.

Esto se debe a que los primeros síntomas de este trastorno son inusualmente variados. Solo con el tiempo, el patrón de estados de ánimo alternos altos y bajos se vuelve claro, lo que significa que en muchos casos las personas con trastorno bipolar se quedan esperando meses, o incluso años, para un diagnóstico preciso. Y esa espera puede tener serias consecuencias, incluyendo un tratamiento que no es efectivo.

¿Cómo es el inicio del trastorno bipolar?

En algunos pacientes, la primera señal de trastorno bipolar es lo que parece ser un episodio depresivo mayor. Otros experimentan manía en toda su expresión o hipomanía (una forma menos extrema de manía). Aunque otros experimentan una combinación confusa de síntomas llamada “episodio mixto”, que tiene elementos de depresión y manía.

Aquí hay un vistazo más de cerca de cómo se vería un primer episodio:

Depresión: Cuando el primer episodio de trastorno bipolar es la depresión, los síntomas pueden desarrollarse lentamente, informa Michael Strober, PhD, profesor distinguido de psiquiatría y consultor principal del programa de tratamiento e investigación de trastornos del estado de ánimo juvenil en la Escuela de Medicina David Geffen en UCLA La depresión bipolar generalmente incluye no solo la tristeza o la irritabilidad que asociamos con la depresión, sino también delirios de fracaso, sentimientos exagerados de culpa, confusión mental y lentitud física profunda.

A pesar de estas diferencias, el Dr. Strober señala que los síntomas de la depresión bipolar a menudo se diagnostican erróneamente como un trastorno depresivo mayor al principio, porque los períodos alternos de manía (o hipomanía) pueden no aparecer hasta meses o años después.

Manía: A diferencia del descenso gradual hacia la depresión, cuando el episodio inicial es manía, el inicio puede ser “como un trueno”, dice Wendy Nash, MD, psiquiatra de niños y adolescentes del Child Mind Institute. Un episodio maníaco inicial podría caracterizarse por pensamiento grandioso, toma de riesgos, habla y pensamiento acelerados, y euforia o irritabilidad.

No es inusual que el comportamiento sea tan extremo que el paciente termine hospitalizado, o incluso arrestado. La Dra. Nash da un ejemplo de un estudiante universitario que inexplicablemente cambia de un comportamiento normal a uno excesivo: de repente, está despierto toda la noche, hiperactivo, ruidoso y combativo, tal vez incluso peleándose, actuando tan brusca y erráticamente que se llama a la policía.

En los niños más pequeños la manía puede malinterpretarse como la hiperactividad e impulsividad del TDAH.

Hipomanía: A veces el episodio inicial del trastorno bipolar es la forma menos extrema de manía llamada hipomanía, y estos episodios a menudo se pasan por alto, señala la Dra. Nash. La persona puede ser habladora, grandiosa, altamente productiva, un poco malhumorada e irritable, pero los síntomas no son tan perturbadores o peligrosos como en la manía en toda su expresión, y los pacientes no se perciben a sí mismos como trastornados.

“La hipomanía es más difícil de diagnosticar”, agrega Jill Emanuele, PhD, directora del Centro de trastornos del estado de ánimo del Child Mind Institute. “Los adolescentes con hipomanía no están tan descaradamente fuera de control como aquellos con manía en toda su expresión, que pueden ser peligrosamente impulsivos e imprudentes”.

Episodio Mixto: Finalmente, algunas personas con trastorno bipolar experimentan lo que se llama un episodio mixto, que incluye características de depresión y manía. En un episodio mixto, un paciente tiene un estado de ánimo deprimido, pero acelera los pensamientos y el habla, la agitación y las preocupaciones ansiosas, lo que un paciente describe como estar demasiado cafeinado y cansado al mismo tiempo.

En un episodio mixto, los pensamientos negativos obsesivos pueden diagnosticarse erróneamente como ansiedad, señala el Dr. Strober.

Psicosis: Algunos primeros episodios de manía o depresión pueden ser tan graves que incluyen síntomas psicóticos, rupturas de la realidad, como alucinaciones o delirios. Cuando esto sucede, se puede diagnosticar erróneamente como esquizofrenia.

¿Cómo se diagnostica el trastorno bipolar?

El diagnóstico del trastorno bipolar se basa en un historial detallado que rastrea los cambios en el estado de ánimo a lo largo del tiempo; como dice un experto, piense en ello como una película, no como una foto instantánea.

“Debe obtener la cronología de tiempo de los cambios de humor”, señala la Dra. Emanuele, “y eso requiere una evaluación diagnóstica muy cuidadosa”. Sin tratamiento, los episodios bipolares generalmente duran de varias semanas a varios meses. Los períodos entre episodios, sin síntomas de manía o depresión, pueden durar semanas, meses o años.

Entrevistar a familiares o amigos puede ser importante, ya que los propios pacientes pueden no reconocer los síntomas maníacos o hipomaníacos como dañinos o desordenados. Obtener antecedentes familiares también es importante porque el trastorno bipolar es más común en personas que tienen parientes de primer grado (padres o hermanos) con el trastorno.

Para determinar si los estados de ánimo elevados o deprimidos cumplen con los criterios para el trastorno bipolar, un médico busca estas características:

Señales de Manía:

  • Cambios drásticos de personalidad
  • Excitabilidad
  • Irritabilidad
  • Confianza aumentada en sí mismo
  • Extremadamente enérgico
  • Pensamiento grandioso / delirante
  • Imprudencia
  • Necesidad disminuida de dormir
  • Habla de manera exagerada
  • Pensamientos que van en aumento
  • Atención dispersa
  • Episodios psicóticos o salidas de la realidad

Señales de Depresión:

  • Estado de ánimo deprimido o irritable
  • Pérdida de interés o placer en cosas que antes disfrutaba
  • Pérdida o aumento de peso marcado
  • Disminución o aumento de la necesidad de dormir
  • Tristeza prolongada
  • Inquietud
  • Letargo
  • Fatiga
  • Sentimientos de desesperanza, impotencia, inutilidad
  • Culpa excesiva o inapropiada
  • Evasión escolar
  • Evasión de amigos
  • Pensamiento turbio o indeciso
  • Preocupación por la muerte, planes de suicidio o un intento de suicidio real
  • Episodios psicóticos: salidas de la realidad

Estos criterios describen la forma más grave del trastorno, llamado trastorno bipolar I. Las personas también pueden ser diagnosticadas con trastorno bipolar II, en el cual los episodios menos severos de hipomanía reemplazan los episodios maníacos.

Una de las cosas más preocupantes sobre el trastorno bipolar es que el riesgo de suicidio de por vida es 15 veces mayor que el de la población general. Los factores que aumentan este riesgo para las personas incluyen la gravedad y la persistencia de la depresión, y la presencia de episodios mixtos, que combinan síntomas depresivos y la activación de la manía.

Tratamiento

Si bien los medicamentos han sido el tratamiento de primera línea para el trastorno bipolar durante muchos años, en las últimas décadas se han desarrollado formas especializadas de psicoterapia para trabajar junto con los medicamentos. La investigación muestra que el tratamiento más efectivo para el trastorno bipolar combina medicamentos y psicoterapia.

Medicamentos: El tratamiento de referencia para el trastorno bipolar suele ser un grupo de medicamentos llamados estabilizadores del estado de ánimo, incluido el litio y algunos medicamentos llamados anticonvulsivos. Los estabilizadores del estado de ánimo generalmente son efectivos para tratar los síntomas maníacos y reducir la frecuencia y la gravedad de los episodios maníacos y depresivos. Pero la depresión es más difícil de tratar que la manía, y a veces se agregan antidepresivos para tratar la depresión bipolar. Si se administran solos, los antidepresivos pueden desencadenar síntomas maníacos, por lo que deben recetarse con mucho cuidado.

También se usan antipsicóticos atípicos, especialmente en adolescentes, informa la Dra. Nash. Si bien los estabilizadores del estado de ánimo son muy efectivos en los adultos, dice, en los adolescentes, un antipsicótico atípico es a menudo más efectivo.

Muchas personas con trastorno bipolar toman más de un medicamento y los medicamentos pueden tener interacciones complejas, lo que lleva a efectos secundarios significativos si no son controlados de manera efectiva por un médico experimentado.

Terapia: Se ha demostrado que varias formas de psicoterapia adaptadas para el trastorno bipolar aceleran la recuperación de un episodio agudo de manía o depresión, retrasan los episodios recurrentes, disminuyen los intentos de suicidio y aumentan la adherencia a los medicamentos.

“Un desafío importante para el tratamiento es el cumplimiento con los medicamentos”, señala el Dr. Emanuele, y la psicoterapia aumenta el cumplimiento. También ayuda a las personas a hacer cambios en sus vidas para evitar desencadenar síntomas. “La psicoeducación ayuda a las personas a manejar sus vidas con el trastorno, y la psicoterapia les ayuda a lidiar con sus pensamientos y sentimientos”.

Un estudio financiado por el NIMH de pacientes bipolares descubrió que el tratamiento con una de tres psicoterapias junto con medicamentos “mejora significativamente las posibilidades de una persona de recuperarse de la depresión y mantenerse saludable a largo plazo”.

Las tres terapias son:

Terapia Centrada en la Familia (FFT): La FFT involucra a los padres y otros miembros de la familia a realizar un seguimiento de los síntomas y a mejorar la comunicación y la resolución de problemas en el hogar, para evitar incrementos significativos en el estrés familiar, que pueden provocar episodios.

Terapia Cognitiva Conductual (TCC): La TCC se centra en ayudar al paciente a comprender las distorsiones en el pensamiento y la actividad, y a aprender nuevas formas de hacer frente a la enfermedad.

Terapia de Ritmo Interpersonal y Social (IPSRT): La IPSRT se enfoca en ayudar al paciente a estabilizar las rutinas diarias y los ciclos de sueño / vigilia, y a resolver problemas clave de relación para evitar desencadenar un episodio.

La IPSRP, la más reciente de estas terapias, se basa en el concepto de que una persona sana tiene ritmos sociales regulares (cuando te levantas, comes, vas a la escuela o al trabajo, ves a otras personas, duermes, etc.) y el trastorno bipolar puede ser causado cuando esos ritmos son desestabilizados.

La IPSRT se enfoca en ayudar a los pacientes a reducir los estresores interpersonales y las interrupciones a un estilo de vida estable, a fin de prevenir nuevos episodios de manía o depresión. Los pacientes aprenden a mejorar las habilidades de relación y mantener patrones regulares de comida, socialización y sueño.

Aunque la IPSRT se desarrolló para adultos, se ha adaptado para adolescentes y es especialmente adecuada para este último grupo, señala Ellen Frank, experta en tratamiento de trastornos del estado de ánimo en la Universidad de Pittsburgh, quien, con sus colegas, desarrolló la terapia. La adolescencia es un período particularmente sensible para la agitación interpersonal, y los adolescentes son propensos a la privación crónica del sueño y a cambios radicales en los patrones de sueño, escribe. “A menudo tienen un sueño muy irregular y rutinas sociales que serían especialmente perjudiciales para un adolescente con trastorno bipolar”.

Contrario a lo que se pensaba anteriormente, la investigación muestra que el curso del trastorno no es diferente si se desarrolla antes o después de los 18 años, informa el Dr. Strober.

El trastorno bipolar es un trastorno crónico, pero con una combinación de medicamentos, psicoterapia, manejo del estrés, un horario regular e identificación temprana de síntomas, muchas personas viven muy bien con el diagnóstico.