La tricotilomanía es una palabra graciosa, pero el trastorno que describe, halarse el cabello, puede ser un problema grave para niños y adolescentes. La tricotilomanía proviene de las palabras griegas trich (cabello) y tillein (halar o arrancar) y se caracteriza por halarse intencionalmente el propio cabello de cualquier parte del cuerpo. Está relacionado con el trastorno obsesivo compulsivo porque es de naturaleza compulsiva y tiende a hacerse para aliviar la incomodidad o la ansiedad.

La tricotilomanía puede ser difícil de diagnosticar ya que las personas con el trastorno a menudo son reservadas sobre el halarse el cabello y la consecuente pérdida de cabello. Y el tratamiento es desafiante porque halarse el cabello les ayuda a manejar las emociones negativas.

¿Qué es la tricotilomanía?

Las personas con tricotilomanía pueden arrancarse el pelo de la cabeza, las cejas, las pestañas, los brazos o la región púbica. Es un poco más común en mujeres, pero afecta a individuos de todos los géneros y todas las edades. Una señal del trastorno son los intentos repetidos, sin éxito, de reducir o dejar de halarse el cabello. Otra señal es que causa angustia o trastornos significativos, que pueden tomar la forma de vergüenza, bochorno y alejamiento de las actividades sociales y de otro tipo.

Si no se trata, la tricotilomanía puede provocar pérdida de cabello, calvicie, falta de cejas o pestañas, y daños en la piel de los folículos. Los niños pueden ser objeto de burlas o acoso escolar por tener el cabello irregular. Luego, cuando el cabello comienza a crecer nuevamente, a menudo produce picazón, lo que hace que sea más probable que el individuo lo retire nuevamente para aliviar la incomodidad, creando así un ciclo.

Y, para más del 20 por ciento de las personas con tricotilomanía que también se dedican a la tricofagia (comerse su propio cabello), esto también puede conducir a algo llamado síndrome de rapunzel (tricobezoar gastroduodenal) o bolas de pelo gastrointestinales, que a menudo necesitan extirparse quirúrgicamente.

Los diferentes tipos del trastorno de halarse el cabello

Si bien toda la tricotilomanía implica extraer el vello corporal, existen dos tipos, explica Jerry Bubrick, PhD, psicólogo clínico en jefe del Child Mind Institute: extracción de cabello automática y extracción de cabello focalizada.

  • En la extracción de cabello automática, el individuo puede no darse cuenta de que lo está haciendo hasta después del hecho. Por ejemplo, ella podría estar distraída viendo la televisión, luego mirar hacia abajo y darse cuenta de que el sofá está lleno de cabello que ella se lo ha extraído.
  • En la extracción de cabello focalizada, el individuo lo hace de manera muy intencional porque se siente bien. A menudo, los extractores de cabello focalizados esperarán hasta que estén en privado para practicar este comportamiento.

Determinar en qué tipo de trastorno (automático o focalizado) participa una persona ayudará a determinar el tratamiento. “No se trata solo de observar el comportamiento de halarse el cabello, sino de comprender cuál es la función detrás de éste”, explica el Dr. Bubrick. Esto se realiza mediante entrevistas con el niño y lo que reportan padres y maestros.

Además de los dos tipos de trastornos, automático o focalizado, otra faceta del comportamiento es lo que la gente hace con el cabello. “A veces la persona simplemente tira del cabello y lo tira en el piso, o algunas personas lo guardan en bolsas”, explica el Dr. Bubrick. “Otras veces, las personas pueden arrancarse el cabello e inspeccionar si se halaron lo que parece ser la raíz, luego pueden jugar con la raíz o enrollar el cabello con los dedos. Podrían llevarse el mechón de pelo a los labios, morderlo y, en algunos casos, podrían tragarlo”.

Y debido a que comer el cabello que se arrancaron puede resultar en complicaciones médicas, es crucial descubrir no solo cómo y cuándo se están halando el cabello, sino también qué están haciendo con el cabello.

Señales de tricotilomanía

A menudo, los padres pueden no darse cuenta de que su hijo tiene tricotilomanía hasta que comienzan a notar que faltan grandes extensiones de cabello. El Dr. Bubrick dice que es posible que vea lo que se le llama “extracción infantil” a partir de los 18 meses de edad y hasta los tres o cuatro años, pero eso es difícil de tratar y con frecuencia desaparece por sí sola. Una intervención simple, como hacer que usen guantes por la noche, a menudo puede ser la solución. En general, dice, no es algo de lo que preocuparse demasiado.

Para la tricotilomanía regular, la edad de inicio típica en niños y niñas es de 9 a 13 años. “Las señales de alerta son si los padres encuentran cabello donde no debería estar, como en el sofá, una gran cantidad en la cama o un montón de pelo en el suelo”, aconseja el Dr. Bubrick. Él dice que para las niñas con cabello largo, por ejemplo, podría tomar un tiempo notar que les falta cabello en la cabeza. Además, tome nota si pasan mucho más tiempo en el baño o si se miran en los espejos con mucha más frecuencia.

Por qué es desafiante proveer tratamiento para el halarse el cabello

El tratamiento para el trastorno de halarse el cabello puede ser complicado, dice el Dr. Bubrick, porque tiene una función real para los niños que lo hacen. “Halarse el cabello funciona de alguna manera para aliviar el estrés”, dice. “Así que esencialmente les pedimos a los niños que eliminen una habilidad de afrontamiento del estrés y la reemplacen con algo que puede no sentirse tan bien, por lo que es difícil de convencerlos”, explica.

A menudo los padres traen a los niños para que los ayuden porque les preocupa, más que al niño, la pérdida de cabello. Pero a veces es el niño el que está avergonzado por su apariencia.

“Tuve un niño, hace un par de años, un chico muy agradable e inteligente que comenzó a halarse el cabello de la parte posterior de su cabeza y creó un área calva”, recuerda el Dr. Bubrick. “Lo estaban molestando por eso, se burlaban de él. Los niños detrás de él en clase le golpeaban la mano cuando iba a halarse el pelo o se preguntaban en voz alta si se lo estaba comiendo o si se lo estaba poniendo en los labios”.

En este caso, el estudiante tomó la iniciativa de buscar ayuda. “Fue idea suya. Lo investigó en Internet, descubrió lo que era y pidió a sus padres que vinieran a recibir tratamiento”, agrega el Dr. Bubrick. “En dos meses ya estaba un poco mejor”.

Al abordar a un niño sobre recibir tratamiento, le aconseja a los padres que inicien un diálogo en lugar de preguntar directamente si se está halando el pelo. En cambio, puede intentar hablar sobre lo normal que es que las personas jueguen con su cabello, y decir que a veces las personas ni siquiera se dan cuenta de que lo están arrancando, luego pregunte si eso es algo que han experimentado. “Se trata más de normalizar que esto es algo común que todos hacen hasta cierto punto, pero se está convirtiendo en un problema para él”, aconseja el Dr. Bubrick.

Cómo funciona el tratamiento

El primer paso es encontrar un especialista con conocimientos específicos de tricotilomanía, ya que muchos terapeutas tradicionales no conocen el enfoque cognitivo-conductual que se ha demostrado que es más efectivo, llamado terapia de reversión de hábitos.

El médico va a determinar si lo que hace es extracción automática o focalizada, y luego tratará de comprender cuándo tiende a ocurrir la extracción. ¿Es cuando está aburrido? ¿Estresado? ¿Viendo la televisión? ¿En la clase de ciencias? ¿Escondido en el baño? El niño comienza a automonitorearse y a rastrear el comportamiento.

Una vez que el profesional ha llegado a la raíz del problema, pueden trabajar juntos para detener físicamente el comportamiento al reemplazarlo con alternativas menos destructivas, lo que se denomina una respuesta competitiva. “Trataremos de encontrar formas de levantar barreras o frenar la extracción”, dice. Esto puede incluir usar una diadema o sombrero o colocar curitas en los dedos.

Las posibles alternativas en vez de halarse el cabello pueden incluir algo como una pelota Koosh, con la que pueden aislar y tirar de los hilos individuales, juguetes de dedo y títeres sensoriales con una espalda espinosa con la que los niños pueden jugar y halar. “Cualquier cosa que el niño pueda usar y en la que se pueda centrar y que sea más fácil de hacer en comparación con halarse el pelo”, dice el Dr. Bubrick.

Para la extracción focalizada, en particular, dice el Dr. Bubrick, el tratamiento incluye el trabajo cognitivo de cambiar la forma en que la persona responde a las emociones negativas. “El tratamiento debe enfocarse en enseñar a la persona mejores habilidades de afrontamiento para la angustia, la capacidad de tolerar las emociones negativas sin halarse el cabello, para que puedan lograr el objetivo de tener cabello”.