Todos hemos escuchado sobre películas de suspenso a las que nos referimos como “para morderse las uñas” y casi todos nosotros, niños, adolescentes y adultos, ocasionalmente nos pellizcamos una uña irregular o pinchamos una mancha de forma muy agresiva. Casi siempre, terminamos lamentando lo que hemos hecho. Pero para algunos de nosotros, pellizcarse la piel o las cutículas se vuelve más que algo ocasional, y puede ser muy difícil de detener, incluso cuando se vuelve vergonzoso. Los médicos lo llaman un comportamiento repetitivo centrado en el cuerpo (BFRB, por sus siglas en inglés).

El pellizcarse la piel, formalmente conocido como trastorno por excoriación, es el pellizcarse repetitiva y habitualmente la piel en cualquier parte del cuerpo (aunque las áreas más comunes son la cara, las manos, los brazos o las piernas). El trastorno por excoriación no es sólo un mal hábito. Este comportamiento es una compulsión, algo que nos sentimos impulsados ​​a hacer incluso cuando tiene un impacto negativo en nuestras vidas, y está relacionado con el trastorno obsesivo compulsivo. Es común en personas que tienen trastornos de ansiedad.

Síntomas del trastorno por excoriación

El pellizcarse la piel es un “primo” de la tricotilomanía o trastorno de tirar del cabello, que es otro BFRB y que también está relacionado con el TOC y la ansiedad. Ambos trastornos pueden considerarse como formas poco saludables de lidiar con la ansiedad u otros sentimientos negativos, y los incidentes de pellizcarse la piel y tirar del cabello a menudo se desencadenan por situaciones estresantes. La excoriación puede ser difícil de tratar porque el niño a menudo depende de pellizcarse para calmarse o disipar las emociones negativas. Sin embargo, este hábito repetitivo es vergonzoso y desfigurante, y puede conducir a evitar situaciones sociales, lo que solo genera más angustia y, a veces, depresión.

Según el Dr. Jerry Bubrick, psicólogo clínico sénior del Child Mind Institute, el pellizcarse la piel se considera un trastorno cuando:

  • El pellizcarse la piel de manera recurrente produce cicatrices u otros daños permanentes
  • El individuo ha realizado y fracasado en repetidos intentos de detener el comportamiento
  • El pellizcarse la piel causa angustia o deterioro significativo en la vida diaria del individuo
  • Los síntomas no son causados ​​por medicamentos u otra afección médica

El trastorno por excoriación de la piel tiende a surgir en la pubertad y, a menudo, los padres ven el pellizcarse la piel como un mal hábito, como si la adolescente pudiera detenerse si lo intentara lo suficiente. “Es muy parecido a decirle a alguien con cáncer simplemente ‘que se mejore’ o que alguien con depresión simplemente ‘se anime’, dice el Dr. Bubrick. “Hay una tremenda vergüenza asociada con el pellizcarse la piel porque da lugar a cicatrices u otros tipos de daños visibles en la piel (particularmente en la cara) que hacen que el adolescente se vuelva extremadamente cohibido”.

Diferentes tipos de trastornos de pellizcarse la piel

Aunque todos los pellizcos en la piel provocan daños visibles y angustia para el niño que lucha con ellas, la excoriación en sí puede servir para diferentes propósitos y puede ser útil saber por qué alguien se involucra en el comportamiento para tratarlo mejor.

En lo que el Dr. Bubrick llama el pellizcarse la piel “funcional”, el comportamiento es una especie de perfeccionismo compulsivo. El niño percibe una imperfección en un área particular: un callo, una cutícula áspera, una espinilla, etc., y la raspa, la raspa o la aprieta para deshacerse de ella. El pensamiento “funcional”, explica el Dr. Bubrick, es algo así como: “Mi piel es suave, pero al sentir mi brazo, siento que tengo esta protuberancia o esta picadura de mosquito. Entonces, voy a seguir rascándome por eso, porque quiero quitarlo. Quiero que mi piel vuelva a estar suave. Veré mis uñas y veré, oh, en la parte superior de mi dedo índice la cutícula está distorsionada. Entonces, voy a pellizcarla y morderla hasta que se vea mejor”.

Pero con el trastorno por excoriación, nunca se mejora. De hecho, es probable que el individuo se rasque hasta que el área esté desgastada y sangrando. Aunque eso no siempre detiene el comportamiento. El niño continúa pellizcando porque simplemente eso no se siente bien, y se detiene solo cuando le duele tanto que no puede continuar.

La excoriación compulsiva de la piel se hace para calmar o tratar la ansiedad u otras emociones negativas. Este comportamiento es muy parecido a una especie de tricotilomanía (trastorno de tirar del cabello). “Es una forma de desconectarse del mundo. Es casi como una droga”, explica el Dr. Bubrick. El mismo sentimiento puede ser tratado bebiendo o fumando. Al igual que esos comportamientos, el pellizcarse la piel es una mala estrategia para lidiar con los generadores de estrés.

Algunos adolescentes que tienen dificultades con pellizcarse la piel se involucran en el tipo funcional o el tipo compulsivo, pero también pueden hacer ambas cosas. A veces ni siquiera se dan cuenta de que lo están haciendo y luego descubren que han pasado una hora en una especie de trance de pellizcos.

Diagnóstico del trastorno por excoriación

Identificar las señales del trastorno de pellizcarse la piel puede ser un desafío por varias razones. Para empezar, la mayoría de los adolescentes sienten tanta vergüenza por los resultados visibles del comportamiento que tratarán de ocultarlos usando curitas, mangas largas o maquillaje. Además, los adolescentes rara vez acuden al consultorio de un psiquiatra en busca de ayuda solo por pellizcarse la piel. “Muchas veces”, dice el Dr. Bubrick, “están aquí por ansiedad o TOC, y eso mejora y dicen, ‘oh, ¿podemos trabajar también en el problema de pellizcarme la piel porque realmente me está molestando?’”

Pero en la mayoría de los casos, a los niños no les gusta hablar sobre la excoriación, por lo que, a menos que el médico lo pregunte directamente, no lo mencionarán. A veces los niños simplemente no ven el problema como un gran problema. O sirve como un mecanismo de afrontamiento del que dependen tanto que no querrán llamar la atención al mismo.

Tratamiento para el trastorno por excoriación

El éxito en el tratamiento del trastorno de pellizcarse la piel depende en gran medida del deseo del adolescente de cambiar y de estar dispuesto a comprometerse a trabajar en el problema. “Si un niño entra pateando y gritando, dice: ‘Estoy bien. A mis padres simplemente no les gusta que me muerdo las uñas o me muerdo las cutículas’”, dice el Dr. Bubrick, “entonces el tratamiento será difícil. Pero si un niño entra y dice: ‘Realmente me está causando mucha angustia, no puedo usar mangas cortas o no puedo usar pantalones cortos debido a mis cicatrices, o mis dedos están sangrando todo el tiempo, o me siento cohibido en una cita porque mis dedos se han reducido a una protuberancia’. Entonces el tratamiento es más fácil”.

La comprensión, la motivación y la preparación para el cambio son variables claves que los médicos buscan cuando comienzan a tratar el trastorno. El tratamiento puede consistir en varios enfoques diferentes o combinaciones de enfoques:

  • Poner una barrera: incluso algo simple como una curita puede ser un punto de partida para disuadirlo de pellizcarse. O los niños pueden pintar sobre curitas líquidas para que tengan algo que quitar sin que el comportamiento cause daño. Este enfoque es lo que se conoce en la terminología del TOC como “prevención de respuesta”. La prevención de respuesta le da al niño algo más en lo que centrarse, la curita, cuando se siente tentado a pellizcarse. “Les da un momento extra para pensar antes de actuar”, dice el Dr. Bubrick. Esto puede ayudar, pero el Dr. Bubrick dice que este enfoque generalmente no es suficiente para eliminar el comportamiento.
  • Terapia cognitiva conductual o TCC: la TCC es el tratamiento más exitoso para el trastorno de pellizcarse la piel. La TCC cubre una amplia gama de modalidades, pero se trata principalmente de enseñar al niño formas más efectivas de lidiar con el estrés o la ansiedad que desencadenan el pellizcarse, en lugar de morder, encontrando comportamientos similares para reemplazar los dañinos. Por ejemplo, el Dr. Bubrick dice que podría decirle a un paciente: “Bueno, morder es una manera de lidiar con algo estresante. Pensemos en otras dos maneras, que tal vez sean menos dañinas para su cuerpo, pero que le permitan lidiar con lo que es estresante”.
  • NAC (N-acytel-cystine): Nac es un suplemento de venta sin receta que ha mostrado resultados variables en el tratamiento de la excoriación y otros comportamientos repetitivos centrados en el cuerpo. Algunas personas lo hacen bien, mientras que otras tienen una respuesta mínima. Lo bueno es que no hay daño en probarlo y no tiene efectos secundarios.
  • Antidepresivos: la clase de antidepresivos llamados ISRS (inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina) puede ser eficaz en el tratamiento de la ansiedad o depresión relacionadas, que pueden desencadenar o exacerbar los comportamientos de pellizcarse la piel. Por lo tanto, disminuir esa ansiedad o depresión puede tener un efecto indirecto positivo en la excoriación.
  • Terapia de aceptación y compromiso (ACT, por sus siglas en inglés): ACT combina técnicas de la TCC y la atención plena como una forma de aceptar la emoción en lugar de intentar deshacerse de ella a través de mecanismos de afrontamiento como el pellizcarse la piel. Se centra en la idea de que sucederán cosas difíciles a las que el niño tendrá una respuesta negativa. Se le pide al niño que se comprometa a sentir esas cosas sin hacer algo para lastimarse, como pellizcarse la piel. El objetivo es aprender “que puedo sentir emociones negativas y no tengo que lastimarme porque las siento. Puedo simplemente sentirlas”. Es una cuestión de estar más en paz con los pensamientos y sentimientos, en lugar de sentir desesperación por deshacerme de ellos.

El Dr. Bubrick dice que el tratamiento para la excoriación puede ser complicado, pero si el niño está realmente comprometido a cambiar su comportamiento, se puede superar el afrontamiento disfuncional. “Por lo general, se sienten avergonzados y abochornados por pellizcarse la piel”, dice, “pero los que participan en el tratamiento y siguen las recomendaciones, incluso si al principio piensan que no funcionará, tienden a hacerlo realmente bien con el tiempo”.