Los niños pueden ser sus peores críticos. Esto es particularmente cierto para los niños con trastornos de salud mental, que pueden ser muy duros consigo mismos. Pueden quedar atrapados en patrones de pensamiento negativos que contribuyen a la depresión, aumentan su ansiedad o hacen que las emociones dolorosas se sientan abrumadoras.

Por ejemplo, si su hija no fue invitada a una fiesta de cumpleaños, ella podría decidir que todos los que fueron a la fiesta la odian. Si olvida una línea en una obra de teatro de la escuela, puede que insista en que arruinó toda la actuación.

Estos patrones de pensamiento negativo a menudo no son realistas, pero pueden tener efectos significativos en nuestras emociones, comportamientos y en la manera en que vemos el mundo. Los expertos en salud mental llaman a esto distorsiones cognitivas: a veces también se les conoce como errores cognitivos, fallas de pensamiento o errores de pensamiento.

“Cierta cantidad de distorsión cognitiva es normal”, dice Jeff DeRoche, LCSW, trabajador social clínico en el Child Mind Institute. “Todos cometemos errores de pensamiento. Sin embargo, si ese tipo de pensamientos se vuelven crónicos y arraigados, es probable que influyan en la vida emocional de un niño. Nunca he visto a alguien que tenga algún problema de comportamiento que no cometa errores cognitivos con bastante regularidad”.

En la terapia cognitivo-conductual o TCC (CBT, por sus siglas en inglés), a los niños se les enseña a reconocer las distorsiones cognitivas comunes que pueden estar provocando que se sientan mal. Pero, ya sea que su hijo esté o no en terapia, puede ser útil reconocerlos e identificarlos cuando los vea. A continuación se presentan clasificadas en 11 categorías comunes. DeRoche enfatiza que hay mucha superposición entre ellas.

1. Pensamiento de todo o nada (también conocido como pensamiento en blanco y negro o pensamiento dicotómico)

Qué es: Ver las cosas únicamente en dos categorías, por lo que son buenas o malas, negras o blancas, sin tonalidades grises. Es una distorsión común que nos hace pensar, y por lo tanto sentir, que si algo no tiene todo lo que uno quiere, entonces no tiene nada de lo que queremos. También es pensar que necesitamos desempeñarnos bien en todo (perfeccionismo), o de lo contrario habremos fracasado por completo.

Por ejemplo: No logré entrar a la escuela que era mi primera elección, por lo que se desvanecieron mis esperanzas de entrar a la preparatoria (high school). O, si no obtuve esa A +, entonces soy un fracaso.

2. Razonamiento emocional

Qué es: Creer que porque sentimos algo entonces debe ser cierto, incluso cuando no hay ninguna otra evidencia además del sentimiento.

Por ejemplo: Me siento solo, por lo tanto, eso significa que no le caigo bien a nadie. O, tengo miedo de entrar a un elevador, por lo tanto, los ascensores son lugares peligrosos.

3. Sobregeneralizar

Qué es: Tomar un evento o detalle negativo sobre una situación específica y convertirlo en un patrón universal que sea una verdad para toda nuestra vida.

Por ejemplo: Esta persona no quería salir conmigo. ¡Nadie quiere pasar un rato conmigo! O, hoy arruiné mi experimento de química. ¡Nunca hago nada bien!

4. Poner etiquetas

Qué es: Ponerse una etiqueta negativa a sí mismo o a otra persona, de manera que ya no se ve a la persona detrás de la etiqueta. Cuando se encierra a alguien en un lugar así, su comprensión se vuelve tan rígida que no hay margen de maniobra para verse a sí mismo o a otra persona de manera diferente.

Por ejemplo: Hoy me caí al intentar anotar ese gol en el fútbol. Soy un torpe espantoso. No tuve nada que decir en esa conversación. ¡No soy interesante para nada!

5. Hacer predicciones

Qué es: Predecir que algo va a resultar de manera negativa. Esto puede convertirse en una forma pesimista de ver el futuro, y puede afectar nuestro comportamiento haciendo que el evento que se predice tenga más probabilidades de salir mal.

Por ejemplo: Sé que me irá horriblemente mal en esa prueba (por lo que entras en pánico y actúas con menos eficacia). O bien, si me acerco a esta persona, no querrá hablar conmigo ni aceptarme (por lo tanto, no me acerco y pierdo la oportunidad de conectar con alguien a que quiero conocer mejor o de quien podría obtener ayuda).

6. Leer mentes

Qué es: Asumir que uno sabe y entiende lo que otra persona está pensando, y por lo general, estar seguro de que piensan mal de nosotros.

Por ejemplo: Estoy hablando, y la persona con la que estoy hablando no parece estar prestando atención. Estoy seguro de que no le gusto o no le caigo bien. (De hecho, puede ser que simplemente estén distraídos o estresados ​​por algo que no está relacionado con nosotros y tengan dificultad para concentrarse).

7. Pensamiento catastrófico

(También conocido como magnificación)

Qué es: Tomar un problema o algo negativo y llevarlo fuera de toda proporción.

Por ejemplo: ¡Esta fiesta será la peor experiencia de mi vida! O, si no le pego a la pelota en el partido de béisbol, me voy a morir de vergüenza.

8.Descontar lo positivo

(También conocido como minimizar)

Qué es: Tomar algo positivo que sucedió y minimizarlo para que no “cuente” como algo bueno en nuestra vida ni como una buena experiencia. Descarta cualquier evidencia contra nuestra visión negativa de nosotros mismos o de nuestra situación.

Por ejemplo: Me fue bien en ese cuestionario, pero en realidad tuve suerte. O, esta persona dijo “me encanta salir contigo”, pero solo está siendo amable. Realmente no lo dice en serio.

9. Filtro Mental

(También conocido como abstracción selectiva)

Qué es: Ver únicamente lo negativo, en lugar de mirar todos los aspectos positivos o neutrales de una experiencia.

Por ejemplo: Escribes un ensayo para un maestro y te hace muchos comentarios positivos al respecto, pero escribiste mal el nombre de alguien. Todo en lo que puedes pensar es en el error de ortografía. O tienes muchas conversaciones positivas en un día y en una dices algo vergonzoso. Te enfocas con horror únicamente en la declaración vergonzosa que hiciste, olvidando todas tus otras interacciones sociales.

10. Personalizar

Qué es: Hacer que las cosas sean sobre uno mismo cuando no lo son. Esto incluye culparnos a nosotros mismos por lo que está fuera de nuestro control y también tomar las cosas personalmente cuando no están destinadas a ser perjudiciales para nosotros.

Por ejemplo: Si no le hubiera exigido tanto a mis padres, tal vez no se habrían divorciado. O, ¿cómo se atrevió esa persona a caminar frente a mí? ¡Eso fue tan irrespetuoso! (Cuando la persona simplemente no lo notó y el atravesarse fue sencillamente una falta de atención).

11. Imperativos

Qué es: Pensar en “debería” y “debe” (y lo contrario: “no debería” y “no debe”).

Por ejemplo: Debería poder hacer presentaciones en clase sin sentir ansiedad. ¿Qué pasa conmigo? (¡Por supuesto, pensar de esta manera, además de hacerte sentir nervioso, ¡te pone aún más nervioso al tener que hablar!).

Cómo pueden ayudar los padres a los niños

La terapia cognitivo-conductual o TCC ayuda a los niños a identificar, desafiar y, en última instancia, reestructurar su pensamiento para que puedan vivir vidas más saludables y mejor adaptadas. Siguiendo el ejemplo de la TCC, los padres también pueden ayudar a los niños a reconocer las distorsiones cognitivas y reducir su intensidad.

La mejor manera de comenzar es con sus propias distorsiones cognitivas, dice DeRoche. Una vez que haya aprendido los diferentes tipos, intente reconocerlos en sus propios patrones de pensamiento. Por ejemplo, si su hijo tiene ansiedad, puede personalizarlo, asumiendo que es su culpa, y luego etiquetarse como un “padre terrible”.

“No puedo enfatizar lo suficiente lo importante que es notar las distorsiones cognitivas de una manera que no sea crítica”, dice DeRoche. “Cuando usted se vuelve hábil al notar distorsiones en su propio pensamiento, está en un lugar mucho mejor para ayudar a otra persona a notar las suyas. Y sea humilde cuando note las suyas: llámelas de manera juguetona cuando lo haga, y deje que sus hijos también nombren las suyas”.

El objetivo es modelar para sus hijos que todos cometemos errores de pensamiento, agrega, y “el acto de notarlos y hacer correcciones con ligereza y autocompasión suele ser la mejor medicina”.

Para conocer las distorsiones cognitivas, usted puede ayudar a sus hijos a hacer tarjetas didácticas para que puedan preguntarse mutuamente. Internet también está lleno de publicaciones coloridas de las diversas distorsiones, y las aplicaciones de la TCC para dispositivos a menudo le piden al usuario que etiquete las distorsiones en su pensamiento a partir de menús de opciones.

“Mantenga este trabajo que hacen juntos ligero”, aconseja DeRoche. “Incluso los terapeutas con mucha experiencia tienen que esforzarse para no invalidar inadvertidamente a los niños diciéndoles que su pensamiento es ‘erróneo’ o ‘ilógico’. Y aún cuando lo sea, no podemos asumir que siempre estarán listos o dispuestos a verlo de esta manera. A veces nos atascamos en cómo nos sentimos y es difícil evaluar racionalmente cómo estamos pensando”.

Lo más importante es que si su hijo está teniendo muchas distorsiones cognitivas, si su pensamiento es muy rígido, sus expectativas son crónicamente negativas o sus sentimientos son demasiado fuertes para que puedan reflexionar sobre sus errores de pensamiento, es hora de pedir ayuda a los expertos. Es fabuloso colaborar con su hijo en el aprendizaje y la identificación de distorsiones cognitivas, especialmente como complemento de una buena terapia, pero un niño que tiene serias dificultades puede necesitar tratamiento de un profesional de la salud mental.