Los seres humanos son criaturas de hábito. Incluso cuando le damos la bienvenida, el cambio requiere más energía. Así que tal vez no es sorprendente que a los niños les resulte difícil realizar transiciones entre actividades, lugares y objetos de atención. Pedirles que detengan una cosa y empezar otra es un desencadenante muy común para el comportamiento problemático, especialmente para los niños que tienen problemas emocionales o de desarrollo.

“Las transiciones son difíciles para todo el mundo”, dice el Dr. David Anderson, director en jefe del Centro de Trastornos del Comportamiento y TDAH en el Child Mind Institute. “Una de las razones por las que las transiciones pueden ser difíciles es que a menudo estamos pasando de una actividad preferida -algo que nos gusta hacer- a algo que debemos hacer”.

¿Cómo se manifiesta el problema con las transiciones?

La dificultad con las transiciones puede manifestarse de diferentes maneras dependiendo del niño y del entorno. Puede tomar la forma de resistencia, evasión, distracción, negociación o una fusión completa. Algunas de estas reacciones son el resultado de que los niños se sienten abrumados por sus emociones. Y algunos son lo que han aprendido funciona para retrasar con éxito o evitar la transición.

A un niño que se le dice que es hora de irse del parque podría tener una rabieta inicialmente porque no puede manejar su ira o frustración; pero si se ha dado cuenta de que ha funcionado para retrasar dejar el parque, es más probable que lo haga de nuevo. “Realmente depende de cómo los adultos en su vida han respondido”, dice el Dr. Matthew Rouse, un psicólogo clínico en el Centro de Comportamiento Perturbador y TDAH del Child Mind Institute. Otros niños quizás no hagan berrinche, sino que dominan el arte de argumentar, distraer o negociar con los adultos en su vida.

¿Qué hay detrás de los problemas de transición?

Si bien las transiciones son desencadenantes para muchos niños, ¿qué padre no ha recibido resistencia de un niño al que se le pidió que dejara de jugar un videojuego y viniera a cenar?, estás son particularmente difíciles para los niños con problemas emocionales y de desarrollo. Y aunque los comportamientos pueden ser los mismos, los expertos señalan que las razones detrás del comportamiento son diferentes para los niños con diferentes retos. Aquí vemos por qué los niños con TDAH, ansiedad, autismo y problemas de procesamiento sensorial, encuentran las transiciones particularmente difíciles.

TDAH

Para los niños con TDAH, todo se reduce a lo que perciben como gratificante, dice el Dr. Rouse. Si bien el trastorno se describe como un déficit de atención; los expertos dicen que puede ser más útil pensar en ello como dificultad para regular la atención, convirtiendo su atención en algo que se espera que haga, en lugar de algo que usted encuentra gratificante.

“Los niños con TDAH tienen menos neuronas en sus centros de recompensa, o neuronas que no son tan activas en los centros de recompensa de sus cerebros, por lo que encuentran las cosas a lo largo de su día menos gratificantes”, explica. Cuando encuentran algo gratificante, tienden a concentrarse en eso, lo que explica por qué alguien con TDAH parece estar desenfocado, pero luego puede jugar a los videojuegos durante horas. Pídales que hagan algo menos gratificante (como guardar los Legos), y usted podría enfrentar resistencia.

El Dr. Michael Rosenthal, un neuropsicólogo clínico, añade que los niños con TDAH tienen más dificultades para manejar sus emociones que otros niños. “También hay investigaciones que demuestran que el cableado en los centros cerebrales que están involucrados en ayudar a los niños a ejercer control sobre sus emociones están menos desarrollados, por lo que usted recibe muetras emocionales más grandes comparando con los niños que no tienen TDAH”.

Autismo

Aunque las transiciones pueden ser igualmente desafiantes para los niños con autismo, las reacciones tienden a ser más extremas, y el problema se basa en una dificultad diferente. “Para los niños con autismo”, dice el Dr. Rosenthal, “el mundo es simplemente un lugar increíblemente confuso y abrumador, por lo que la necesidad de igualdad y previsibilidad es adaptable”, o práctica. No es simplemente que cambiar las actividades es molesto, es que cualquier desviación de la rutina se puede sentir como que la alfombra se está moviendo debajo de ellos.

El Dr. Rosenthal se refiere a esto como inflexibilidad cognitiva, y dice que también explica por qué las personas en el espectro autista tienen intereses hípercentrados y tienden a preferir hacer las mismas cosas en el mismo orden. “Cualquier cambio inesperado o transición para un niño con autismo interrumpe su equilibrio”.

Problemas de procesamiento sensorial

Aunque el procesamiento sensorial no es un término diagnóstico como el TDAH o el autismo, los niños con cualquier trastorno o ningún trastorno pueden tener problemas de procesamiento sensorial, lo que puede conducir a problemas con las transiciones. Para los niños que son fácilmente más estimulados, el mundo se siente confuso y parece moverse demasiado rápido. Ellos anhelan el orden, lo que les ayuda a sentirse tranquilos y en control. “Cuando cambias las cosas demasiado rápido”, dice el Dr. Rosenthal, “entonces ves resistencia o conductas problemáticas”.

Los niños con problemas sensoriales son a veces propensos a crisis dramáticas, explosiones emocionales que no pueden controlar, cuando están abrumados por cambios inesperados.

Ansiedad

Para los niños que sufren de ansiedad, los problemas con las transiciones pueden provenir de un lugar de miedo. “Podría ser el miedo de lo desconocido, o el miedo de lo que va a suceder cuando se ponen en una situación nueva”, señala el Dr. Rosenthal. El problema es “por lo general algunos estímulos que están conectados con la transición, más que el proceso de transición a sí mismo”, añade.

Si han tenido una experiencia perturbadora en un entorno particular, la perspectiva de una transición a esa ubicación en sí también podría provocar ansiedad. Si un niño está aterrorizado con los perros, se le pide que se vaya para el hogar de alguien con un perro puede desencadenar una rabieta, o incluso hacer que un niño desate un ataque de ira.

Algunos niños con ansiedad, especialmente aquellos con trastorno obsesivo-compulsivo (OCS), tienen una intensa necesidad de hacer las cosas perfectamente. Si son interrumpidos antes de que puedan hacer algo exactamente de la manera correcta-formando cartas perfectamente en una asignación de escritura, alineando cosas o haciendo una serie de cosas en un orden prescrito- pueden ponerse muy trastornados, dejando desconcertado a un adulto que no está consciente de la ansiedad.

Entender los factores desencadenantes que hacen que los niños se resistan o se disgusten en las transiciones es el primer paso para administrarlos mejor tanto para niños como para adultos.