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Niños y ansiedad por el clima

Ayudarlos a lidiar con sus preocupaciones de manera saludable.

Hannah Sheldon-Dean

Si le preocupa el cambio climático, no está solo. Los titulares catastróficos y las predicciones aterradoras tienen a mucha gente en vilo, y los niños no son una excepción. En una encuesta reciente dirigida a jóvenes adultos de entre 16 y 25 años, casi el 60% dijo sentirse “muy preocupado” o “extremadamente preocupado” por el cambio climático.

A menudo, las cosas que inquietan a los niños no son amenazas realistas. Los padres pueden validar lo aterradora que es la situación para el niño, pero ayudándole a entender que sus temores son exagerados.

Con el cambio climático, la historia es diferente. En una situación en la que la amenaza es tan clara y mucha gente poderosa no parece preocuparse lo suficiente, es especialmente difícil saber si su hijo se está preocupando demasiado. Y como los niños suelen tomar la iniciativa en la acción climática, la frontera entre el activismo y la ansiedad puede volverse borrosa.

A continuación le presentamos algunas estrategias para ayudar a su hijo a evitar que sus preocupaciones climáticas, por legítimas que sean, se conviertan en algo poco sano, a la vez que navega por sus propios miedos.

Validar los miedos, fomentar la valentía

Si su hijo acude a usted con preocupaciones sobre el clima, el primer paso es simplemente escucharlo y reconocer cómo se siente.

Dado que el cambio climático es algo tan racional como para tener miedo, “hay que validar un poco más sus sentimientos y reconocer claramente que no se lo están inventando”, dice la doctora Jennifer Louie, psicóloga clínica del Child Mind Institute. Por ejemplo, si un niño oye noticias climáticas aterradoras en la televisión, usted podría decir: “Ese reportaje en las noticias ha sido perturbador. Entiendo que estés asustado. Cuéntame más sobre lo que piensas”.

Al mismo tiempo, “hay que equilibrar la validación del miedo con la creencia en la valentía del niño”, dice Grace Berman, LCSW, trabajadora social clínica del Child Mind Institute. “Gran parte de la ansiedad proviene de este miedo inherente que tienen los niños a no ser capaces de manejar esos sentimientos de ansiedad”. Usted puede decir: “Sé que esto te hace sentir muy ansioso. También sé que puedes manejar esto, y podemos trabajar juntos para encontrar maneras de hacerlo más fácil.”

Planificar con antelación

Lo siguiente es ayudar a su hijo a encontrar formas prácticas de manejar su ansiedad en la vida diaria. Incluso los niños pequeños pueden aprender a identificar sus sentimientos y luego utilizar técnicas sencillas de atención y relajación cuando experimenten emociones intensas.

Si su hijo tiene experiencia directa con los impactos del cambio climático, por ejemplo, si su familia vive en una zona propensa a las inundaciones o a los incendios forestales, elaborar un plan de emergencia claro también puede ayudar. “No hay que decirles a los niños que no va a pasar, porque saben que puede pasar”, dice el Dr. Louie. “Pero puede ayudarles a centrarse en las partes que pueden controlar y en cuál es el plan si algo ocurre”. Al mismo tiempo, asegúrese de que su hijo sepa que usted está al mando. “Es útil que los padres enfaticen que mantener la seguridad de la familia es una tarea de los padres, y que usted hará saber a los niños si hay algo que deben hacer”, señala Berman.

Y, con independencia del lugar en el que se viva, puede ser útil limitar la exposición de los niños ansiosos a la cobertura de las noticias, sobre todo en el caso de los más pequeños, que aún no saben relativizar la información aterradora.

Pasar a la acción

Un aspecto algo único de la ansiedad climática es que, a diferencia de muchos tipos de ansiedad, hay medidas reales que los niños pueden tomar para abordar el problema. Y en todo el mundo, están haciendo exactamente eso a través de acciones como las huelgas climáticas escolares. Ayudar a los niños a convertir su ansiedad en activismo es una forma estupenda de validar sus preocupaciones al tiempo que se refuerza su confianza.

Para los niños (¡y los adultos!) de todas las edades, actuar para contribuir a la solución de un problema es algo empoderador. Los niños pequeños pueden entusiasmarse con el reciclaje, el compostaje, el intento de utilizar menos plástico, la plantación de jardines de polinizadores o caminar o ir en bicicleta en lugar de conducir. Los niños más mayores pueden organizar campañas de concienciación, recaudar dinero para organizaciones medioambientales o ponerse en contacto con sus representantes para cambiar las políticas. Organizaciones como Climate Action Families, Science Moms y Parents for Future pueden ayudarle a encontrar más formas de implicarse en familia.

Evitar acostumbrarse

Los niños con una ansiedad climática más intensa pueden volverse obsesivos a la hora de actuar. Pueden intentar controlarse rígidamente a sí mismos -o a toda la familia- en un intento de hacerlo todo a la perfección. El Dr. Louie pone el ejemplo de una niña que estaba tan preocupada por el cambio climático que insistió en que su familia evitara por completo hacer viajes largos en coche o comprar alimentos envasados en plástico.

El truco está en pasar a la acción sin dejar que la ansiedad lleve la voz cantante. Cuando los padres ceden a los intentos ansiosos de los niños de controlar una situación molesta, los niños no tienen la oportunidad de crear una tolerancia para sentirse incómodos, y su ansiedad se hace más fuerte con el tiempo. “Tiene sentido que los padres quieran intentar evitar que su hijo se sienta molesto, pero no ayuda al niño a acomodarse a todo. De hecho, puede empeorar la ansiedad”, dice el Dr. Louie.

En la práctica, evitar la acomodación suele significar encontrar compromisos y alejarse de las reglas absolutas. ¿Reducir los envases de comida para llevar? Sí. ¿Rechazar la cena si sale de uno? No. Si su hijo se enfada constantemente por cualquier desviación de las normas estrictas, podría beneficiarse de la ayuda profesional para tratar su ansiedad (más adelante se habla de ello).

Modelar la resiliencia

Ayudar a los niños con la ansiedad climática puede ser especialmente difícil para los padres que comparten esas mismas preocupaciones. Y los niños tienden a seguir el ejemplo de sus padres. “Si usted se preocupa mucho y deja que eso se interponga en su vida, ellos también lo sentirán y se preocuparán”, dice el Dr. Louie.

Mostrar que usted se preocupa por el cambio climático sin dejar que la preocupación le abrume ayuda a los niños a aprender a hacer lo mismo. Sea explícito con los niños sobre su forma de pensar y sus estrategias de afrontamiento. “Por ejemplo, si van juntos al supermercado, puede hablar de llevar bolsas reutilizables”, dice Berman. “Pero si las olvida, puede decir en voz alta: ‘No pasa nada, me acordaré la próxima vez'”.

Ser sincero con los niños sobre sus propios sentimientos les ayudará a aprender que la ansiedad es normal y manejable. Puede estar de acuerdo con ellos sobre la seriedad de la situación y, al mismo tiempo, hacer hincapié en que sentirse menos ansioso no significa preocuparse menos o estar menos comprometido con la acción. “Si su hijo acude a usted preocupado por el clima”, dice Berman, “puede decirle: ‘Yo también me preocupo mucho por eso’. Cuando me siento preocupado, me ayuda respirar profundamente, o ir a dar un paseo al aire libre y apreciar la naturaleza, o apuntarme a un evento de voluntariado. Veamos si podemos hacer algo así juntos”. Al practicar juntos las habilidades de afrontamiento, tanto usted como su hijo pueden aprender a dominar la ansiedad y a centrarse en la acción.

Si nota que se siente abrumado durante estas conversaciones, o si está lidiando con una ansiedad especialmente intensa, es mejor que se tome un espacio para sí mismo y retome la conversación cuando se sienta más tranquilo.

Cuándo buscar ayuda

Si su hijo tiene preocupaciones especialmente graves sobre el cambio climático, podría ser un signo de un problema de ansiedad mayor.

“Cuando pensamos en la ansiedad, pensamos en cuánto está interfiriendo en su vida diaria. ¿Qué tan persistente y continua es?” dice Berman. Los niños que se preocupan mucho por el cambio climático suelen tener también otras preocupaciones mayores, y algunos pueden estar lidiando con trastornos de ansiedad no diagnosticados o con un trastorno obsesivo-compulsivo (TOC). He aquí algunos signos clave de que su hijo podría beneficiarse de un apoyo profesional:

Su ansiedad es tan intensa que se interpone en la escuela, las amistades, la vida familiar o las actividades cotidianas como dormir o comer.

Esta intensa preocupación se produce más días que los que no

Este patrón de ansiedad se mantiene de forma constante durante al menos dos semanas

Pasar mucho tiempo hablando sobre el cambio climático o tomando medidas contra él sólo es un problema si el niño está tan ansioso que no puede seguir con su vida habitual. Por ejemplo, un niño que ve todos los días vídeos de YouTube sobre la acción climática podría estar bien, pero faltar a la escuela o quedarse despierto toda la noche para seguir viéndolos serían señales de problemas.

El tratamiento eficaz para los niños que sufren una intensa ansiedad climática funciona de forma muy parecida al tratamiento de otros tipos de ansiedad. Un tratamiento basado en la evidencia llamado terapia cognitivo-conductual (TCC) puede ayudar a los niños a aprender cómo sus pensamientos y su comportamiento influyen en sus sentimientos.

En el caso de los niños que han experimentado personalmente los efectos perturbadores del cambio climático -por ejemplo, si ellos o un ser querido han perdido su casa en un acontecimiento meteorológico extremo-, también es importante considerar si sus síntomas pueden tener su origen en un trauma más que en la ansiedad. El trauma se trata de forma diferente a la ansiedad, por lo que obtener un diagnóstico preciso de un profesional de la salud mental es el primer paso para ayudar a su hijo a sentirse mejor.

Mantener la conversación abierta

Surgirán nuevas preocupaciones y preguntas, y eso está bien, incluso cuando no conozca las respuestas. Aprender junto a sus hijos les da poder y refuerza que usted está ahí para ayudarles a resolver cualquier información aterradora que pueda surgir. “A menudo les recuerdo a los niños que hay mucha gente realmente inteligente que está trabajando en esto”, dice el Dr. Louie. “Está bien que el niño esté preocupado, pero no es un problema sólo suyo. Incluso puede hacer hincapié en mostrarle al niño noticias positivas como las nuevas tecnologías que se están desarrollando para luchar contra el cambio climático.”

Berman señala que hacer de la lucha contra el cambio climático un valor familiar fundamental, en lugar de una actividad puntual, también puede ayudar a los niños a mantener la ansiedad bajo control. “Mantener conversaciones sobre el tema de forma realmente responsable y didáctica -por eso limitamos nuestras vacaciones, por eso reciclamos, por eso planeamos adquirir un vehículo eléctrico- minimiza el pánico al respecto”, afirma. Haciendo que acciones sencillas como éstas formen parte de la vida familiar, “puede ayudar a su hijo a ser un ciudadano responsable, a vivir de acuerdo con sus valores y a no desesperarse por ello”.