Cuando los adolescentes, e incluso los niños, tienen pensamientos o fantasías suicidas, generalmente son el resultado de una gran angustia. El suicidio les atrae como una forma de acabar con el sufrimiento.

Pero algunos jóvenes tienen pensamientos suicidas de un tipo muy diferente: pensamientos intrusivos de que deberían, o podrían, suicidarse. Estos niños no se sienten atraídos por el suicidio; sienten terror del mismo. Y sus visiones no deseadas de cometer un suicidio son una forma de trastorno obsesivo-compulsivo: ¿y si saltara por esta ventana? ¿Qué pasa si salgo corriendo frente a este camión? ¿Qué pasa si tomo demasiadas pastillas?

Desafortunadamente para estos niños, sus obsesiones suicidas no siempre se reconocen como TOC. Cuando confiesan sus pensamientos a los padres, sus familias se sorprenden de que sus hijos parezcan suicidas y les preocupa que puedan actuar de acuerdo con esos pensamientos.

Los médicos también pueden asumir erróneamente que corren el riesgo de intentar suicidarse, y la prioridad es protegerlos de sí mismos.

“Muchos de estos niños que tienen obsesiones sobre el suicidio o de hacerse daño a sí mismos son diagnosticados erróneamente como depresión suicida”, explica Jerry Bubrick, PhD, psicólogo clínico en el Child Mind Institute. “Muchos de ellos van a salas de emergencia y, desafortunadamente, terminan pasando tiempo en hospitales psiquiátricos por tener pensamientos suicidas”.

El Dr. Bubrick agrega que este diagnóstico erróneo es lo que lleva a la hospitalización de los niños con TOC con más frecuencia que cualquier otra cosa. “Hemos tenido caso tras caso tras caso de niños que ingresan, que han estado en un hospital durante un período prolongado, que han sido diagnosticados como suicidas deprimidos, pero no lo están. Tienen TOC”.

La historia de una niña

Maisy tenía ocho años cuando le dijo a su madre, de camino a la escuela, que tenía un secreto. Ella dijo: “Es realmente malo”, recuerda su madre, Kaitlyn. “Dije: ‘Está bien, me gustaría saber tu secreto. ¿Podrías decirme tu secreto?” Y ella dijo: “Mi cerebro me dice que necesito un cuchillo, y tengo que apuñalarme en el corazón y suicidarme”.

A diferencia de muchos niños en su situación, Maisy ya había sido diagnosticada con TOC.

Kaitlyn recuerda haberle preguntado de dónde creía que provenía la voz en su cerebro. “Ella dijo: ‘Creo que es un TOC tan malo en mi cerebro’. Le dije: ‘¿Cómo te sientes al respecto?’. Estaba tratando de determinar si sentía o no que necesitaba morir. Ella dijo: ‘No quiero morir. Soy solo un niña’”.

Kaitlyn inmediatamente le reportó la conversación al psicólogo de la escuela y luego al terapeuta de Maisy.

“Nos hicieron venir esa tarde y la interrogaron en la misma manera que yo. ‘¿Cómo te hace sentir esto?’”, Dijo Kaitlyn. “Querían saber si ella tenía un plan para hacerlo. Ella dijo: ‘No, es solo la voz en mi cabeza la que me dice que necesito ir a buscar un cuchillo’. El médico dijo: ‘¿Cómo harías eso?’ Ella dijo: ‘No puedo, incluso no tengo permitido tocar cuchillos’”.

Después de unos 45 minutos de preguntas, dijo Kaitlyn, concluyeron que solo eran pensamientos intrusivos y que Maisy no quería morir. “Ella no quiere hacerse daño. Eso fue aterrador, pero aparentemente, es solo TOC”.

Temores reforzados

Cuando los padres o los terapeutas confunden este tipo de TOC con una tendencia suicida real, el malentendido en realidad puede empeorar el TOC del niño.

Si un niño ha sido hospitalizado por una creencia errónea de que en realidad tiene pensamiento suicida, su familia recibirá instrucciones estrictas para mantenerlo a salvo, señala el Dr. Bubrick. “Quite todos los cuchillos. No tenga cosas afiladas alrededor. Asegúrese de que alguien lo vigile todo el tiempo”.

Para los niños con TOC, estas precauciones intensas solo sirven para reforzar sus temores intrusivos de que podrían lastimarse. “Para el niño esto refuerza totalmente la necesidad de estar a salvo”, explica, “y la sensación de que el TOC es real”.

La respuesta es comparable a lo que sucedería si a un niño con TOC que le teme a la contaminación le dicen que sí tiene un riesgo extremo de infección, que no debe tocar nada y, que si toca algo, debe lavarse las manos repetidamente, agrega el Dr. Bubrick. “Imagínese cuánto reforzaría el miedo del niño a la contaminación”.

Cómo funciona el TOC

Los niños con TOC cuyas obsesiones se centran en el suicidio no son diferentes a los de otras obsesiones más familiares. Los niños que se preocupan por la contaminación, por ejemplo, se lavan las manos obsesivamente, evitan tocar cosas que temen que puedan enfermarlos, y buscan la validación reiterada de los padres de que, por ejemplo, su comida no está contaminada y si la comen, no se van a enfermar.

Los niños obsesionados con el suicidio se preocupan de lastimarse a sí mismos, o a veces a otros, y evitan las cosas y los lugares donde podría suceder, como cosas afiladas o balcones o el borde de las plataformas del metro. Y comunican sus preocupaciones a sus padres, confiesan fantasías suicidas y piden que se aseguren de que no sucederá.

En lugar de dar la bienvenida a estos pensamientos de suicidio como un fin a su dolor, como lo haría una persona con depresión, los pensamientos los perturban y quieren que se vayan. “¿Qué pasa conmigo? ¿Por qué estoy suicida? Amo mi vida. ¡No quiero morir! No me gusta este pensamiento”.

Sus preocupaciones son como otras formas de TOC, señala el Dr. Bubrick. “Si les preguntas a los niños: ‘¿Estás diciendo que vas a hacer esto o te preocupa la posibilidad de que puedas hacerlo?’ Si tienen TOC, dirán: ‘Estoy preocupado por la posibilidad’. Esto es justo como otro niño podría decir: ‘Estoy preocupado por la posibilidad de contraer el SIDA por estar sentado en este punto rojo’, o ‘Estoy preocupado por la posibilidad de tener mala suerte si piso esta grieta’. Es solo otro síntoma de TOC”.

Validación Reiterada

Es probable que los padres de niños que expresan pensamientos suicidas intenten responder asegurándoles que no quieren, o no deberían, querer suicidarse. “Constantemente tranquilizan a los niños”, dice el Dr. Bubrick. “No, cariño, por supuesto que no quieres hacerte daño. No deberías pensar así. Tienes una gran vida”.

Esta es una respuesta natural para los padres: cuando un niño se siente preocupado, debe decirle que está seguro y que lo que le preocupa no le hará daño. Pero uno de los aspectos más insidiosos del TOC es que este tipo de validación puede ayudar a perpetuar el trastorno. Esto se debe a que pedir ayuda puede convertirse en una compulsión, o algo que un niño hace para controlar el miedo.

Después de la validación, los niños pueden sentirse mejor en el momento, pero solo los hace sentirse más ansiosos a largo plazo, y confiar en esa tranquilidad en realidad puede convertirse en una barrera para lograr la mejoría.

Tratamiento para el TOC

Para los niños con TOC que temen el suicidio, el tratamiento es el mismo que para otras formas de TOC. Los padres están entrenados para no ofrecer validación, ya que fortalece los temores. A los niños se les enseña a reconocer que sus miedos son sus conversaciones sobre el TOC y a responder al TOC en lugar de evitarlo.

En una forma de terapia cognitivo-conductual llamada prevención de exposición y respuesta, los niños están expuestos a los desencadenantes de su miedo y están entrenados para tolerar el miedo sin recurrir a la evitación o pedir validación reiterada. Con el tiempo, el miedo disminuye. El terapeuta podría llevar al niño a un balcón, o a la plataforma de un tren, o hacer que practique sosteniendo un cuchillo hasta que el miedo disminuya.

En cuanto a Maisy, cuyo TOC le decía que quería suicidarse, su madre reporta que los terapeutas le dijeron que ignorara esa voz en su cerebro y le respondiera. Le sugirieron que le contara a su TOC todas las cosas que ella les había dicho a los terapeutas: “¡No se me permite tocar cuchillos! ¡No quiero hacerme daño! ¡No quiero lastimar a nadie más! ¡Tienes que dejarme tranquila!