El estereotipo que la mayoría de nosotros tenemos de la agorafobia es alguien que tiene miedo de salir de casa. En su forma más severa, el trastorno puede volverse así de limitante. Pero para la mayoría de las personas comienza con la ansiedad provocada por una situación específica.

Algunas personas desarrollan miedo a los espacios abiertos, mientras que otras temen a los espacios cerrados. Las situaciones que más comúnmente causan miedo son:

  • El transporte público (como autobuses, trenes y aviones)
  • Los espacios abiertos (como puentes y estacionamientos)
  • Los lugares cerrados (como tiendas, cines y ascensores)
  • Estar en una fila o en una multitud
  • Salir fuera de casa solo

Lo que inspira temor en estas situaciones es la posibilidad de que ocurra algo perturbador. Jamie Howard, PhD, psicólogo infantil del Child Mind Institute, explica: “Las personas con agorafobia se preocupan de que algo malo suceda y luego estarán afuera en el mundo, inseguros, incapaces de escapar, y no habrá nadie que puede ayudarlos”.

El Dr. Howard trabajó con una adolescente con agorafobia que tenía miedo de estar en filas largas, viajar en el metro, pararse en Times Square y estar en la fila del medio en una sala de cine. “Ella tuvo un ataque de pánico cuando fueron a ver a Wicked, que era algo que estaba emocionada de ir a ver. Me dijo: ‘Es el miedo de que no puedo escapar. Eso es lo que no creo que otras personas entiendan’”, dijo el Dr. Howard.

Sensación de pánico

Lo que lo hace un poco confuso es que lo que la gente suele temer es tener un ataque de pánico. Una persona que sufre un ataque de pánico experimenta una oleada repentina de sensaciones físicas perturbadoras, como el corazón acelerado, sudoración, temblores, mareos, falta de aliento y náuseas. Acompañando esas sensaciones hay intensos temores de que se está sufriendo un ataque cardíaco, muriendo o “volviéndose loco”, y una desesperada necesidad de escapar.

Aunque la persona que sufre el ataque de pánico en realidad no está experimentando una crisis médica, siente que sí, lo que hace que los ataques de pánico sean muy atemorizantes. Las personas pueden comenzar a evitar lugares donde previamente tuvieron ataques de pánico para evitar experimentar otro. Esto puede conducir a la agorafobia.

Si bien los ataques de pánico se relacionan estrechamente con la agorafobia por este motivo, no todas las personas con agorafobia experimentan ataques de pánico. Otros pueden tener miedo de una variedad de cosas incapacitantes o vergonzosas de las que no podrán escapar ni recibir ayuda, como caerse o vomitar. Los niños más pequeños tienden a temer estar solos fuera del hogar, sin un cuidador, o desorientarse y perderse.

Diagnóstico de agorafobia en niños

La agorafobia puede desarrollarse de la nada y los niños pueden o no ser conscientes de lo que está sucediendo. Saben que su ansiedad se siente mal, pero si pueden evitar lo que desencadena su agorafobia, se sienten bien, al menos temporalmente. El problema puede ser más notable para sus padres. “Los niños generalmente no dicen: ‘Ayúdenme, no quiero salir’. Es más como si fuera fastidioso porque causa un deterioro funcional dentro de la familia. Los padres dirán: ‘¿Qué quieres decir con que tenemos que tomar una ruta alternativa porque no puedes cruzar un puente?’, explica el Dr. Howard.

Cuando los niños tienen agorafobia, a veces puede confundirse con un problema de salud mental diferente, por lo que es importante tener una evaluación para determinar qué hay detrás de la evitación de un niño. En los niños más pequeños, a menudo la agorafobia puede parecer un rechazo escolar o ansiedad por separación, porque el niño puede estar suplicando quedarse en casa o irse a casa o estar con su madre. Pero mientras que un niño con ansiedad por separación estará bien si un cuidador acepta quedarse con él en una cita para jugar o durante la práctica de fútbol, ​​un niño con agorafobia aún puede estar ansioso.

Del mismo modo, un niño con ansiedad social podría evitar cosas como fiestas o hablar con los vendedores, lo que podría parecer una agorafobia, pero su miedo se centra en avergonzarse a sí mismo socialmente. Sin embargo, señala el Dr. Howard, no es raro que un niño tenga agorafobia y también otro trastorno de ansiedad. “La ansiedad social es una preocupación de que te humillarás haciendo cosas cotidianas. Para un niño que tiene ansiedad social y agorafobia, sería: ‘Me humillaré y entonces no podré escapar’”.

Para los niños con antecedentes de ataques de pánico, es común ser diagnosticado con trastorno de pánico y agorafobia.

Tratamiento

El tratamiento para niños con agorafobia es una forma de terapia cognitiva conductual llamada terapia de exposición. Se basa en la idea de que, si bien nuestro instinto es evitar las cosas que provocan ansiedad, evitar esas cosas en realidad las hace más fuertes. Enfrentarse a estos desencadenantes en un entorno controlado hace que la ansiedad disminuya con el tiempo.

Al comienzo de la terapia de exposición, el médico explicará cómo enfrentar la ansiedad realmente ayuda a que se desvanezca gradualmente. Luego, el médico y el paciente trabajarán juntos para enfrentar los desencadenantes de ansiedad de forma gradual y de manera cuidadosamente controlada.

En el caso de la agorafobia, eso significa visitar lugares que el niño ha estado evitando. “Rompemos la asociación de que esos lugares son inseguros de alguna manera”, dice el Dr. Howard. “Cuantos más datos tengan de que en realidad está bien, menos fuerte será esa asociación”. Así que, por ejemplo, el Dr. Howard caminó hacia Times Square con su paciente, quien tenía miedo de ese lugar, y también la ayudó a practicar pararse en filas largas y andar en el metro, que eran otros grandes desencadenantes de ansiedad.

Induciendo síntomas físicos

Si un niño tiene ataques de pánico junto con agorafobia, también necesitará un tratamiento específico para ayudarlo a sobrellevar los ataques de pánico. Esto se llama exposición interoceptiva, que es un tipo de terapia de exposición que induce los síntomas físicos asociados con los ataques de pánico, para calmar gradualmente la ansiedad que causan.

Como con cualquier terapia de exposición, el médico comienza explicando la teoría detrás del tratamiento. En el caso de la exposición interoceptiva, esto incluye explicar cómo funcionan los ataques de pánico y cómo pueden sentirse muy peligrosos, pero en realidad no lo son. Luego, el médico y el paciente comienzan a inducir intencionalmente síntomas individuales de ataque de pánico.

“Pondré a una persona frente a un calentador portátil”, dice el Dr. Howard, “y haremos que suba y baje las escaleras corriendo, porque muchas veces lo que los hace entrar en pánico es el corazón latiendo muy rápido, y la sudoración, y sentirse caliente y sonrojado. Para otras personas son las náuseas, así que haré que giren en una silla”.

Luego, una vez que la persona comienza a sentir pánico, su médico la ayudará a practicar técnicas de respiración profunda diseñadas para calmar sus síntomas físicos y ayudarla a sentirse más en control de sus síntomas.

Medicamentos

Para las personas con agorafobia más severa, los medicamentos pueden ser necesarios para ayudarles a lidiar con su ansiedad. Los antidepresivos llamados inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS) pueden ser muy útiles para reducir la preocupación y permitir que las personas participen en la terapia.

Si bien la práctica de enfrentar la ansiedad es esencial para el tratamiento, los médicos tienen cuidado de no presionar a las personas más allá de lo que pueden manejar. Según el Dr. Howard, “si el niño tiene miedo de salir de su casa, tendremos que ir a su casa. Y al principio podría ser que salgamos al porche y miremos por la ventana. Pero con el tratamiento y la práctica adecuados, su mundo se hará más grande”.