Cuando se trata de discutir la autoconfianza en los niños y los adolescentes, el enfoque suele estar en las niñas. Después de todo, ellas están luchando contra las expectativas de que deberían ser increíblemente delgadas e indefectiblemente agradables. Sin embargo, los expertos dicen que la autoconfianza de los niños también está en riesgo debido a los estereotipos de género, lo que les deja también sintiéndose inadecuados cuando creen que no cumplen con las expectativas y les da pocas oportunidades para expresar sus sentimientos. “Existe el mito de que los chicos no tienen tantos sentimientos o no son tan emocionales”, dice Rachel Busman, PsyD, psicóloga clínica sénior del Child Mind Institute. “Estas son percepciones erróneas. Necesitamos darle más apoyo a nuestros muchachos, también”.

Pero, ¿cómo pueden lograr esto los adultos en la vida de los niños? Examinamos algunos de los desafíos que enfrentan los chicos y los consejos de los expertos sobre cómo abordarlos. Nuestro panel incluye al Dr. Busman; Michael Thompson, PhD, coautor de Raising Cain: Protegiendo la vida emocional de los niños; y Catherine Steiner-Adair, EdD, psicóloga clínica y consultora de escuela.

La escuela es más difícil para los niños varones pequeños

Los chicos son más impulsivos y tienen más dificultad para sentarse tranquilos y prestar atención que las niñas, dice la Dra. Steiner-Adair. Mientras tanto, muchas escuelas no están diseñadas para descansos cortos durante el día que les ayudaría, que, de hecho, ayudaría a todos los niños. “Así que cuando los chicos no pueden sentarse y esperar su turno y la clase es demasiado grande, lo que pasa es que se vuelven perturbadores; gritan la respuesta”, dice la Dra. “Y debido a que están interrumpiendo, el hecho de que tenían la respuesta correcta, pero simplemente no pudieron aguantarse y esperar su turno, entonces no cuenta”.

Lo que cuenta es que ellos interrumpieron, y cuando son criticados repetidamente al respecto, eso disminuye su autoestima. No sólo eso, “sino que también disminuye su amor por los estudios y el aprendizaje”, dice la Dra. Steiner-Adair.

El Dr. Thompson está de acuerdo, y señala que muchas tareas escolares pueden avergonzar a un niño, y esa vergüenza a menudo se convierte en ira. “Y entonces todo el mundo dice: ‘Tenemos un niño tan enojado’, como si no hubiera nada desencadenando su ira”, dice. Entonces, si un chico no puede leer en el kínder, “él dice, ‘odio esto. Odio leer’. Lo que él quiere decir es: ‘Me avergüenza no poder leer mejor’”.

Cómo ayudar

  • Elogie. Si un niño está teniendo dificultades en la escuela, los maestros deben hacer un esfuerzo y buscar oportunidades para felicitarlo cuando hace algo bien, incluso si es algo pequeño. Un flujo constante de elogios no sólo hace que los niños se sientan más felices y más seguros en la escuela, sino que también los psicólogos dicen que “atrapar a los niños siendo buenos” puede ayudar a moldear su comportamiento de forma positiva.
  • Desafíe a los niños y permítales desarrollar habilidades. El Dr. Thompson solía enseñar en Outward Bound, donde se inculca habilidades de supervivencia. “Usted exponga a los niños como grupo en una situación muy difícil, y deja que ellos la resuelvan y encuentren su propio liderazgo”, dice. “Ellos volverán pensando: ‘Lo hicimos. Lo hicimos’. Verás un montón de confianza”. Pero no tiene que ser tan extremo como eso. A pesar de que los muchachos pueden andar detrás de las muchachas, ellos pueden y se debe esperar que aprendan habilidades, hasta el punto de hacer su propio emparedado. “Implica crear una situación en la que puedan desarrollar una habilidad y como resultado tendrán autoestima”, dice el Dr. Thompson.

Competencia constante

Los niños se ven forzados a una estricta jerarquía en la que se comparan sin piedad con otros niños. “Los niños se preguntan siempre ‘¿Quién es el más alto? ¿Quién es el más rápido? ¿Quién es el más grande? ¿Quién es el rey de la colina?’”, Dice el doctor Steiner-Adair. “Y dentro de eso vienen algunas luchas reales. ¿Y qué si no eres? ¿Qué pasa si no eres atlético? Creo que es una gran vulnerabilidad para los niños”.

Cómo ayudar

  • Hable de diferente, no de mejor. Es importante enfatizar las cualidades únicas del niño, dice el Dr. Busman. Los niños necesitan saber que todos tenemos diferentes habilidades y crecemos y aprendemos a diferentes ritmos.
  • Haga que su hijo conozca los medios de comunicación. Busman sugiere ver la televisión con su hijo o discutir lo que están haciendo en Internet. “Tal vez usted ve algo en la televisión que está caracterizando a los niños en base a estereotipos”, dice. “Entonces puede decir, ‘Wow, eso es interesante, no todos los niños son así. Algunos chicos son muy buenos en los deportes y otros no’. “Y si ve un ejemplo particularmente bueno para imitar, también es una buena oportunidad para resaltar sus atributos: ‘Ese tipo es tan grande. Es muy listo, respetado por la gente que lo rodea y es muy amable’”.
  • Más variedad en los modelos a seguir. Thompson señala que mostrar alternativas a la cultura atlética con modelos a seguir masculinos –digamos, artistas, maestros, cocineros, músicos– le muestra a los niños que hay maneras diferentes y legítimas de seguir sus talentos y aun así ser valorados. “Si quieres dar confianza a los chicos, entonces le das la sensación de que las habilidades que tienen le van a hacer ganar el respeto de otros hombres y niños”.

Se espera que los chicos sean “fuertes”

Incluso hoy en día, las normas sociales a menudo dictan que no se supone que los chicos lloren. “Así que lo que se les enseña a los niños es que cuando están tristes, cuando están frustrados, no se pongan tristes sino que se enojen”, dice Steiner-Adair. “Estamos haciendo algún progreso, pero en general la situación sigue siendo tal que a la edad de 8 años, un niño tiene que aprender a no llorar”.

Ella señala que les estamos pidiendo esto a los chicos justo a la edad en la que están desarrollando la capacidad de “sentir emociones y empatía realmente más profundas y más significativas, que se desconecten de su propia tristeza y vulnerabilidad”. Más adelante, estos niños convertidos en jóvenes tienen que aprender a comunicar sus pensamientos y emociones “sin sentir que de alguna manera están violando su masculinidad”.

Cómo ayudar

  • Déjelos llorar. Puede hacerle saber a los niños que no deben avergonzarse de las lágrimas, que usted no se avergüenza si lloran, y que expresar sus sentimientos no significa que son débiles.
  • Sea abierto sobre los sentimientos. Los padres también pueden validar la tristeza o la ira de sus hijos al animarlos a hablar sobre sus emociones. La hora de acostarse puede ser una gran oportunidad de conversar con los niños más pequeños, y con los adolescentes a menudo se puede conseguir que se abran en el coche. “Ni siquiera tiene que ser una conversación profunda, sólo pasar balance”, dice el Dr. Busman. “Se trata de abrir el diálogo”. Los padres también deben apoyar las emociones de sus hijos, diciéndoles que están bien y que todos las tienen. Añade que los libros pueden ser útiles en ese departamento. Por ejemplo, ella tiene uno para su hijo llamado Tough Guys Have Feelings, Too, con personajes como un luchador perdedor y un astronauta que extraña su hogar y se siente triste. Libros como este muestran a los niños que los sentimientos de tristeza o negativos son normales y no hay nada de qué avergonzarse.
  • Servir como ejemplo. “Espero que también podamos servir de modelos con una visión más saludable de ser un niño que puede expresar emociones”, dice el Dr. Busman. “Creo que el padre y los otros hombres en la vida de los niños pueden servir como ejemplos a seguir al expresar sus emociones y enseñarle a los niños la forma en que ellos manejan las decepciones”.

Burlas o intimidación

La intimidación no es saludable ni para el que intimida ni para la víctima. “Cuando usted tiene un código de género que dice que sólo hay lugar para uno en la cima, entonces los niños se definen a sí mismos y se hacen mejor empujando a otros hacia abajo”, dice el Dr. Steiner-Adair. “Así que vemos un montón de agresión lateral sutil, y a veces no tan sutil, y vemos muchas burlas”. Cualquier signo de debilidad es campo libre, incluyendo no ser bueno en los deportes o incluso ser demasiado inteligente.

Cómo ayudar

Fomente amistades y actividades con las niñas. Jugar con las niñas e interactuar con ellas en la escuela y en las actividades coeducativas puede reducir la competitividad con otros chicos y dar a los niños la oportunidad de desarrollar intereses que no son tradicionalmente masculinos con menos temor al ridículo.

Enfatizar la empatía. Desde temprana edad, los padres pueden animar a los niños a ser conscientes de cómo los demás piensan y sienten, y a tomar en cuenta esos sentimientos. Busman dice que muchas escuelas primarias tienen algún tipo de currículo social emocional, que enseña la resolución de conflictos, y señala que es bueno que los padres sepan sobre ellos para que puedan darles seguimiento.

No permita que se hable mal de los demás en su hogar. Deje que los niños sepan que insultar a otros niños llamándolos débiles o perdedores (o algo peor) no es aceptable de ellos, ni de sus amigos, y asegúrese de que los adultos de su familia tampoco lo hagan.

Enseñe a los niños a defenderse por sí mismos. Aunque los adultos pueden necesitar intervenir cuando el acoso ocurre, el Dr. Busman dice que se debe enseñar a los niños a tratar de manejar estas situaciones por sí mismos. Los padres pueden hablar con antelación con sus hijos sobre la intimidación y ensayar estrategias para manejarla. Por ejemplo, puede ayudar el preparar unas pocas líneas que un niño pueda decir si alguien se dirige a él para desviar lo que está pasando. De igual modo, juntos pueden crear estrategias para hacer una lista de algunos adultos o amigos a los que podría acudir en busca de apoyo.

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