Mientras que el TDAH se diagnostica con mayor frecuencia en niños en edad escolar, se puede diagnosticar en niños de hasta tres años.

Por supuesto, esperamos que todos los niños en edad preescolar sean activos, más inclinados a correr que sentarse tranquilos. Y esperamos que sean impulsivos; propensos a hacer las cosas sin pensar en las consecuencias. Pero algunos niños son extremadamente activos, los padres típicamente los describen como “rebotando de las paredes” y son tan impulsivos que son extraordinariamente difíciles de manejar.

Estos niños pueden tener TDAH, y el diagnóstico y tratamiento tempranos pueden ayudarles a controlar el comportamiento impulsivo que está causando problemas para ellos y sus familias. Pueden llevarse bien con otros niños y ser capaces de participar en actividades apropiadas para su edad. Pero es importante saber que el tratamiento de primera línea recomendado para niños en edad preescolar con TDAH es diferente de lo que se recomienda para niños mayores.

Los expertos en TDAH y la Academia Americana de Pediatría coinciden en que la terapia conductual es el tratamiento preferido para los niños en edad preescolar con TDAH y que los medicamentos estimulantes deben ser considerados sólo si la terapia conductual no está disponible o no ha funcionado. También puede considerarse si el niño o la familia están en riesgo de sufrir daños graves.

¿Cómo se diagnostica el TDAH en niños en edad preescolar?

Generalmente es un comportamiento hiperactivo e impulsivo que conduce a un diagnóstico de TDAH en niños en edad preescolar. Pueden haber sido expulsados ​​del preescolar o excluidos de grupos de juego. Sus padres se preocupan constantemente de que salgan a la calle o se lastimen de alguna otra forma impulsiva.

Se estima que del 2 al 6 por ciento de los niños en edad preescolar tienen el trastorno, un porcentaje mucho menor que los niños en edad escolar. Los niños tienen el doble de probabilidad que las niñas para ser diagnosticados.

Mark Stein, director del Programa de TDAH y Trastornos Relacionados (Clínica PEARL) del Hospital de Niños de Seattle, explica que los problemas de conducta suelen ser lo que hace que los padres traigan a los niños en edad preescolar para que los evalúen. Él señala que una de las preguntas de control que él utiliza al tomar el historial de un niño es “qué porcentaje del tiempo, cuando usted da a su niño una orden, le obedecen en el plazo de cinco segundos?” A la edad cuatro, él dice, debe ser 75 a 80 por ciento. “En mis pacientes es como el 10 por ciento”.

Pero el Dr. Stein, que también es profesor de psiquiatría y ciencias del comportamiento en la Universidad de Washington, enfatiza que el diagnóstico de TDAH a esta edad debe hacerse con mucho cuidado, ya que todos los niños en edad preescolar muestran cierta hiperactividad, impulsividad e inatención, que son los síntomas principales del TDAH.

Observar el comportamiento de un niño en el consultorio no es suficiente para un diagnóstico, ya que los síntomas pueden no estar presentes en ese ambiente. Se alienta a los pediatras a que recojan cuestionarios de cribado cumplimentados no sólo por un padre, sino por al menos otro adulto que pasa tiempo con el niño. Los síntomas deben estar presentes en más de un escenario, es decir, en casa, en el preescolar o guardería, con familiares o amigos de la familia.

Como señala el Dr. Stein, es más difícil evaluar a los niños que todavía no están en un ambiente estructurado como el preescolar, donde su comportamiento es más fácil de observar y comparar con el de otros niños.

El Dr. Andrew Adesman, un pediatra que es Jefe de Pediatría del Desarrollo y del Comportamiento en el Cohen Children’s Medical Center de Nueva York, añade que para los niños que han sido mantenidos en casa, si los padres están frustrados con su comportamiento y sospechan TDAH, enviarlos a un preescolar o guardería puede ser una buena manera de obtener alguna validación, así como también tener un respiro. “Los padres conocen mejor a su hijo, pero no tienen el entrenamiento, la experiencia y la perspectiva de lo que es típico en una cierta edad”, explica.

El Dr. Stein señala que es el trabajo del que diagnostica descartar otras condiciones que parezcan TDAH. “Hay imitadores médicos, como hipotiroidismo, y problemas de sueño y efectos de medicamentos. Y hay imitadores psiquiátricos, como tener autismo, depresión o ansiedad”.

Tratamiento conductual para el TDAH

El entrenamiento de padres para técnicas de manejo conductual es el tratamiento recomendado para niños en edad preescolar con TDAH. A través de estos programas, los padres aprenden cómo moldear de manera más eficaz el comportamiento de los niños pequeños, y los niños suelen mostrar una marcada mejoría en su capacidad para cumplir con la dirección y controlar su impulsividad.

¿Por qué la formación de los padres, en lugar de la terapia entregada directamente al niño? El Dr. Adesman explica que los niños suelen ser referidos para terapia de juego, pero esto no es una intervención muy útil para el TDAH. “En el peor de los casos es como una hacer una cita de juego muy costosa. En el mejor de los casos, es una intervención bien intencionada que no tiene ninguna evidencia que la apoye “. Lo que las familias deben perseguir es la capacitación de los padres en técnicas de manejo del comportamiento.

“Intuitivamente se podría pensar que si el niño tiene el problema, la terapia debe centrarse en el niño. La realidad es que, si bien es el niño el que tiene el problema, lo que queremos hacer es cambiar el entorno para que podamos preparar al niño para el éxito. Y eso normalmente implica trabajar con padres y maestros”, explica. “Si un niño tiene alergias – el problema es con el niño, pero la solución es trabajar con el medio ambiente. Usted puede deshacerse de la alfombra o las cortinas o encontrar un nuevo hogar para el gato. Podemos hacer cosas con el medio ambiente para ayudar a los niños a comportarse mejor”.

Estos programas enseñan a los padres cómo usar los elogios, o el refuerzo positivo, para promover los comportamientos que quieren estimular. Y se les enseña a los padres a establecer consecuencias constantes cuando los niños no cumplen. El resultado es que los niños aprenden a modular su comportamiento para satisfacer las expectativas y el conflicto familiar puede reducirse, a veces dramáticamente.

  • Los programas que han mostrado evidencia de efectividad incluyen:
  • Terapia de interacción entre padres e hijos (PCIT)
  • Entrenamiento de Gerencia de Padres (PMT)
  • Programa de Crianza Positiva (Triple P)
  • Los Años Increíbles

El Dr. Stein señala que los años preescolares son el “momento ideal” para el entrenamiento de los padres, cuando la evidencia demuestra que puede tener el mayor efecto. “Siempre les digo a los padres, ya saben, ahora es el momento ideal. No quieres tener que lidiar con un niño de 15 ó 16 años que no cumple”.

El Dr. Stein también recomienda que los padres de niños en edad preescolar con TDAH los lleven a una escuela estructurada. Cuando los niños tienen problemas de conducta, los padres suelen sacarlos del preescolar, pero realmente necesitan integrarlos aún más.

Si los niños no pueden comportarse lo suficientemente bien para un preescolar convencional, hay preescolares especiales para niños con problemas de conducta. “La idea es no huir de la estructura, sino conseguir servicios más intensivos. Los padres necesitan el respiro, y los niños necesitan aprender a ser socializados “.

El Dr. Adesman añade que es especialmente importante que estos niños tengan cierta experiencia de cumplir con las expectativas en un entorno estructurado antes de entrar al kindergarten.

¿Cuándo se deben considerar los medicamentos?

En general, los medicamentos estimulantes deben considerarse sólo para los niños en edad preescolar que no han sido ayudados por la terapia de conducta, o cuyo comportamiento es tan grave que es peligroso o que está afectando severamente sus vidas y las de sus familias.

Una de las razones para probar primero la terapia conductual es que mientras que los medicamentos estimulantes son muy efectivos para la mayoría de los niños en edad escolar, la tasa de respuesta es de más del 70 por ciento, el Dr. Adeson señala que en los niños en edad preescolar la tasa de respuesta disminuye al 50 por ciento.

El Dr. Adesman ofrece esta lista, basada en las recomendaciones de la AAP, de situaciones en las que los medicamentos podrían ser una opción apropiada:

  •    La terapia de comportamiento no ha tenido éxito
  •    Riesgo significativo de lesiones al niño
  •    Riesgo significativo de lesiones a otros niños o proveedores de cuidado
  •    Ser expulsado del preescolar o la guardería
  •    Amenaza de expulsión del preescolar o la guardería
  •    Fuerte historial familiar de TDAH
  •    Posibles lesiones del sistema nervioso central, por haber nacido prematuro, por la exposición prenatal al alcohol o a la cocaína, o por la intoxicación por plomo
  •    Los síntomas del TDAH interfieren con otras terapias necesarias, como el habla / lenguaje, OT, PT
  •    Si el padre o tutor está al borde de un “colapso mental” debido al comportamiento del niño
  •    El matrimonio está al borde del divorcio o la separación debido al comportamiento del niño

Prescribir a niños en edad preescolar puede ser confuso porque hay una discrepancia entre lo que es aprobado por la FDA y lo recomendado por la AAP.

De los dos tipos de medicamentos estimulantes, los basados ​​en el metilfenidato y los basados ​​en la anfetamina, la FDA ha aprobado sólo los de acción corta a base de anfetaminas (Dexedrine y Adderall) para niños entre 3 y 5 años. El PAA, por otro lado, basado en los resultados del Estudio de Tratamiento del TDAH en Preescolar (PATS) que usó metilfenidato, recomienda medicamentos basados ​​en metilfenidato para niños  entre 4 y 5 años.

Un enfoque razonable, agrega el Dr. Adesman, sería el uso de una medicación con metlifenato en primer lugar, y si no funciona, probar el de anfetamina.

En lo que todo el mundo está de acuerdo es que si los medicamentos se utilizan, debe ser una dosis extremadamente baja. Y la buena noticia aquí es que hay nuevas formulaciones para los niños en edad preescolar que no sólo no requieren tragar una píldora, sino que pueden administrar dosis muy pequeñas – “líquidos que pueden ser diluídos, o un parche que se puede cortar por la mitad”, explicó.

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Entrenamiento de comportamiento para niños en edad preescolar

Pero el Dr. Adesman hace hincapié en que el medicamento debe ser considerado sólo si el entrenamiento para padres no está funcionando lo suficientemente bien, o si la situación es extrema.

“Los niños no tienen TDAH porque sus padres son ineficaces. Pero definitivamente pueden ser parte de la solución “, dijo.

Y una de las mejores cosas acerca del entrenamiento para padres es que ayuda a los niños sin importar sino tienen un diagnóstico de TDAH o no, por lo que no hay ninguna desventaja en intentarlo si los niños están teniendo problemas de conducta. “Si hay desafíos de comportamiento, con o sin un diagnóstico de TDAH, los padres deben recibir capacitación”, dijo. “Ayudará al niño, ayudará a los padres, y ayudará a los otros niños en la familia, también.”