Pensamos que los niños con TDAH tienen problemas para prestar atención. Pero para muchos de ellos, y para sus padres, el comportamiento también es un gran problema. A veces, un problema mayor. Pueden ser rápidos para atacar, hacer una rabieta o ser desafiantes cuando se les pide que hagan cosas que no quieren hacer.

Los berrinches y el desafío no son síntomas propios del TDAH, pero a menudo son el resultado de los síntomas del TDAH. La falta de atención y la impulsividad pueden hacer que sea muy difícil para los niños tolerar tareas que son repetitivas, o que requieren mucho trabajo, o que les resultan aburridas. Los niños con TDAH pueden sentirse abrumados por la frustración, y tirar un zapato, empujar a alguien o gritar “cállate”, puede ser el resultado de la impulsividad. Son menos capaces de manejar sentimientos intensos sin un estallido, que otros niños de su edad.

Sin embargo, los problemas de comportamiento también pueden ir más allá de los arrebatos impulsivos. Algunos niños con TDAH desarrollan patrones de conducta negativos, y aquellos, argumenta David Anderson, director del TDAH y el Centro de Trastornos del Comportamiento en el Child Mind Institute, son una respuesta a años de estar en conflicto con adultos.

En los casos en que los niños con TDAH son crónicamente desafiantes, también se les diagnostica un trastorno del comportamiento llamado trastorno oposicional desafiante (ODD, por sus siglas en inglés). Hasta un 40 por ciento de los niños con TDAH también son diagnosticados con ODD. Pero muchos más están en conflicto con sus padres o maestros por su comportamiento: hasta un 80 por ciento, observa el Dr. Anderson, un psicólogo clínico.

¿Por qué los niños con TDAH se comportan mal?

Para entender por qué los niños con TDAH a menudo están enojados, son agresivos o desafiantes, el Dr. Anderson dice que se debe pensar en su historia, creciendo con TDAH.

Los niños con TDAH están predispuestos a sentirse atraídos por cosas que están fuera de los límites de lo que queremos que ellos estén haciendo, explica, lo que lleva a conflictos con los padres desde una edad muy temprana. “No hay intención maliciosa por parte de estos niños pequeños”, agrega. “Debido a los síntomas hiperactivos e impulsivos del TDAH, no quieren quedarse en su asiento. Quieren explorar todo el restaurante. Quieren huir de usted en el parque para revisar algo que se ve interesante. Eso puede provocar que los padres se estresen bastante y muy rápidamente”.

Esto lleva a mucha interacción negativa. “Si te dicen desde una edad temprana que tu comportamiento es incorrecto, o que no es lo que se supone que esté haciendo un niño, o lo interiorizas y comienzas a pensar: ‘Realmente me pasa algo’ o reaccionas agresivamente hacia las personas que te dicen que estás equivocado”.

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¿Por qué los niños con TDAH hacen berrinches?

Para los niños con TDAH, las tareas que son repetitivas o aburridas o que requieren mucho esfuerzo pueden ser extremadamente desafiantes y provocar mucha resistencia, especialmente si eso significa dejar algo que es placentero, como jugar un videojuego. Así que cosas como la tarea, ir a la cama, vestirse y venir a cenar pueden convertirse en campos de batalla. Desafortunadamente para los padres, las estrategias de evasión que estos niños suelen usar son berrinches, discusiones, desafío y luchas de poder.

“Si lanzan un ataque, es muy probable que alguien les cambie las demandas iniciales de la tarea, se las haga más fácil o que se conforme con el cumplimiento mínimo”, agrega el Dr. Anderson. Eso funciona para el niño, por lo que el comportamiento tiende a repetirse.

Las estrategias de disciplina pueden no funcionar

Cuando los niños han desarrollado un patrón de interacción negativa, la disciplina que funciona con otros niños puede ser ineficaz. “La gente hace ciertas cosas de forma natural en la crianza de los hijos”, dice el Dr. Anderson. “Para la mayoría de los niños, funciona bien. Para los niños con un problema de comportamiento, estas cosas fracasan miserablemente”.

Una cosa que no funciona es perder los estribos. Para un niño que rara vez se comporta mal, que el padre levante la voz puede tener un impacto. “Pero los niños que a menudo se portan mal se acostumbran a esto rápidamente. Si gritas mucho, finalmente deciden que ese es el camino del mundo. La gente simplemente les gritará, ¿por qué prestar tanta atención?

De manera similar, explica el Dr. Anderson, el castigo pierde su efectividad. “Si los niños son castigados mucho, los castigos dejan de importar porque, después de todo, viven en un estado de castigo permanente. ¿Cuánto realmente va a importar si son castigados un poco más?”

Estrategias de disciplina que funcionan

Los niños con TDAH a menudo necesitan más estructura que otros niños, e instrucciones más claras sobre qué tipo de comportamiento busca un adulto. “Como padres, necesitamos ayudar a los niños a descubrir cuáles comportamientos son aceptables, instruirlos en esos comportamientos aceptables y estar atentos y resaltar tanto como sea posible, cuando los niños están haciendo lo correcto”, dice el Dr. Anderson. Los elogios y las oportunidades para una relación positiva con los padres son herramientas poderosas para manejar el comportamiento disruptivo, que tiende a escalar cuando una relación está llena principalmente de interacciones negativas.

Los médicos llaman a este tipo de estructura proactiva “andamiaje”. Los niños con problemas para regular su propio comportamiento dentro de límites aceptables necesitan un entorno familiar que proporcione una regulación externa del comportamiento. La estructura que proporcionan los padres es un modelo de lo que queremos que aprendan los niños, y los mantiene en buena posición a medida que desarrollan una mejor autorregulación.

Problemas para regular las emociones

La autorregulación es la capacidad de manejar sus emociones y su comportamiento de acuerdo con las demandas de la situación. Incluye poder resistir desde reacciones altamente emocionales hasta estímulos molestos, poder calmarse cuando se enfada, ajustarse a un cambio en las expectativas y manejar la frustración sin un estallido.

La mala autorregulación es tan común en los niños con TDAH que algunos expertos, incluido el veterano investigador del TDAH Russell Barkley, piensan que debería ser uno de los síntomas principales del trastorno.

Pero el Dr. Anderson señala que tiene sentido como una consecuencia de la impulsividad que es parte del TDAH; estos niños tienen dificultades con la inhibición, con la planificación y con el retraso de la gratificación.

“Uno toma todo eso en conjunto, y tiene un niño que es más probable que busque la satisfacción a corto plazo que las recompensas a largo plazo”, dice. “Tienes un niño que no quiere esperar, que encuentra insoportable esperar, que se distrae rápidamente, y por una razón u otra se ve limitado en las tareas repetitivas, tareas que requieren mucho trabajo o tareas que los niños encuentran aburridas”.

Problemas con amigos

Desafortunadamente, los problemas de conducta que los niños con TDAH exhiben a menudo afectan sus relaciones no solo con adultos, sino también con otros niños.

“Hay una serie de razones por las cuales las amistades se ven afectadas por los síntomas del TDAH”, señala el Dr. Anderson. “Un niño que es muy distraído, es posible que no pueda mantener el ritmo de la conversación y sus amigos se den cuenta de que está fuera de lugar”. Un niño que es realmente impulsivo, puede ser que interrumpa a otros niños y no deje que nadie más pueda hablar. Los niños que tienen dificultades reales para retrasar la gratificación, puede ser que siempre tengan que elegir la actividad, y cualquiera que no esté de acuerdo con ello recibirá un discurso impulsivo directamente de parte de ellos”.

En un estudio de niños en un campamento de verano, después de unas pocas horas de interacción, los niños con TDAH eran mucho más propensos a ser rechazados por sus compañeros que los niños sin un diagnóstico.

Las principales razones dadas para las percepciones negativas rápidas fueron sus patrones de comportamiento explosivos, vengativos e impulsivos, según los hallazgos de los investigadores. Stephen Hinshaw, uno de los autores del estudio y ahora profesor de psicología en la Universidad de California, Berkeley.

Y el Dr. Hinshaw señala que las niñas con TDAH están sujetas a un rechazo aún mayor que los niños, “probablemente porque sus patrones de comportamiento son más atípicos en su género”.

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Ayuda para problemas de comportamiento

Cuando los niños con TDAH desarrollan problemas serios de conducta, ya sea que hayan tenido un diagnóstico de ODD o no, el tratamiento más efectivo es el entrenamiento para padres. Hay muchos programas de capacitación para padres, pero lo que tienen en común es que les enseñan a los padres cómo restablecer la relación con el niño.

Los padres aprenden cómo usar el elogio de manera efectiva, para estimular los comportamientos que desean fomentar, y cómo implementar consecuencias consistentes cuando los niños no cumplen. El resultado es que los niños aprenden a modular su comportamiento para cumplir con las expectativas y disfrutar de interacciones mucho más positivas con sus padres. El entrenamiento en habilidades sociales y la terapia cognitiva conductual individual también pueden ayudar a los niños a interactuar de una manera más saludable con adultos y con sus compañeros.

Los medicamentos estimulantes que reducen los síntomas de falta de atención, impulsividad e hiperactividad, también pueden ayudar a los niños a mejorar el comportamiento. Los medicamentos antipsicóticos como Abilify (aripiprazol) y Risperdal (risperdona), que se ha demostrado que reducen la agresividad y la irritabilidad, se utilizan con frecuencia en los casos en que el niño corre el riesgo de ser expulsado de la escuela o del hogar.

Pero incluso cuando se usan medicamentos, los expertos recomiendan que se combinen con la capacitación de los padres para obtener mejores resultados.

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